A história

General Nivelle em Verdun, 1916


General Nivelle em Verdun, 1916


General Nivelle visto logo depois de assumir o comando do Exército de Verdun em junho de 1916


A Batalha de Verdun durante a Primeira Guerra Mundial

Fort Douaumont após a batalha em 1916. Wikimedia

10. O gás venenoso silenciou a artilharia francesa em junho, antes de um ataque

As máscaras de gás francesas no início da batalha foram eficazes contra os gases disparados pelos projéteis da artilharia alemã, permitindo que a artilharia francesa continuasse disparando. Em 22 de junho de 1916, os alemães usaram gás difosgênio, disparando mais de 116.000 projéteis contendo o gás conhecido como Cruz Verde contra a artilharia francesa. Os projéteis da Cruz Verde receberam esse nome por causa das marcas colocadas nos projéteis para identificá-los aos artilheiros alemães. O gás agiu como um agente pulmonar, e o bombardeio silenciou amplamente a artilharia francesa. O ataque foi seguido por um assalto de infantaria no dia seguinte, que criou uma protuberância nas defesas francesas.

Foi após o ataque de 23 de junho que o comandante francês, general Nivelle, deu a famosa ordem às suas tropas, & ldquothey não deve passar & rdquo. O que ele realmente disse foi: & ldquoVous ne les laisserez pas passer, mes camarades & rdquo (vocês não vão deixá-los passar, meus camaradas). Os franceses recuperaram a maior parte da protuberância nos dias seguintes, pois os alemães haviam esgotado seu suprimento de munições da Cruz Verde. Eles também não tinham como abastecer os homens que ocupavam o bojo, que rapidamente ficaram sem água. A aldeia de Fleury, na área do bojo, foi passada de um lado para outro entre alemães e franceses nada menos que dezesseis vezes antes do final de agosto.


Informações de Robert Nivelle


Local de nascimento: Tulle, França
Local de morte: Paris, França
Fidelidade: França
Serviço / filial: Exército Francês
Anos de serviço: 1878-1921
Posto: Geral de divisão
Comandos realizados: 5º Regimento de Artilharia
27ª Brigada de Infantaria
61ª Divisão de Infantaria de Reserva
III Corpo de exército
Segundo exército
Exércitos franceses na Frente Ocidental
Forças francesas no norte da África
Batalhas / guerras: Rebelião dos boxeadores
Primeira Guerra Mundial
Prêmios: Grã-Cruz da L gion d'honneur
Militaire M daille
Croix de guerre 1914-1918
Medalha de Serviço Distinto

Robert Georges Nivelle (15 de outubro de 1856 - 22 de março de 1924) foi um oficial de artilharia francês que serviu na Rebelião dos Boxers e na Primeira Guerra Mundial. Em maio de 1916, ele recebeu o comando do Terceiro Exército francês na Batalha de Verdun, liderando-o em contra-ofensivas bem-sucedidas que derrubaram as forças alemãs no final de 1916. No entanto, ele e o general Charles Mangin já eram acusados ​​de desperdiçar vidas francesas durante alguns de seus ataques em Verdun. Após seus sucessos em Verdun, ele foi promovido a Comandante-em-Chefe dos exércitos franceses na Frente Ocidental em dezembro de 1916. Ele foi responsável pela Ofensiva Nivelle em Chemin des Dames, que enfrentou um grande grau de oposição durante seu planejamento estágios, notadamente do geral Petain. Quando a ofensiva falhou em alcançar um avanço na Frente Ocidental, Nivelle foi substituído como Comandante-em-Chefe em maio de 1917. Em suma, Nivelle era um comandante e organizador muito capaz no uso da artilharia de campo nos níveis regimental e divisionário. Sua promoção ao mais alto nível de comando do exército francês resultou em grande parte de seu talento de persuasão junto aos líderes políticos franceses e britânicos.

Robert Georges Nivelle, nascido em 15 de outubro de 1856 na cidade francesa de Tulle, em Corrx ze, tinha pai francês e mãe inglesa. Ele começou seu serviço no Exército francês em 1878, depois de se formar na x cole Polytechnique naquele ano. Começando como subtenente da artilharia francesa, Nivelle tornou-se coronel da artilharia em dezembro de 1913. Durante esse período, Nivelle serviu com distinção na Argélia, Tunísia e China. Na China, ele lutou contra a Rebelião dos Boxers de 1898-1901.

Descrito como "um artilheiro articulado e extremamente autoconfiante", Nivelle desempenhou um papel fundamental na derrota dos ataques alemães durante a Ofensiva da Alsácia, a Primeira Batalha do Marne e a Primeira Batalha de Aisne, como resultado do intenso fogo de artilharia ele se organizou contra eles. Consequentemente, ele foi promovido a general em outubro de 1914. Em 1916, a Batalha de Verdun ocorreu (21 de fevereiro - 18 de dezembro), durante a qual Nivelle era um subordinado de Philippe P tain. Quando P tain foi promovido ao comando do Grupo do Exército Central Francês, Nivelle foi promovido ao comando anterior do Segundo Exército Francês de P tain, que lutava contra os alemães em Verdun, e assumiu o controle direto do exército em 1 Maio de 1916.

Nivelle é considerado por ter desperdiçado a vida de alguns de seus soldados em contra-ataques inúteis durante a Batalha de Verdun, apenas uma nova brigada de reserva foi deixada com o Segundo Exército em 12 de junho. Depois que Fleury foi capturado pelos alemães em 23 de junho, Nivelle emitiu uma Ordem do Dia que terminou com a agora famosa frase: Ils ne passeront pas! (Eles não passarão!). Nivelle ordenou o emprego de uma barragem rastejante quando os franceses deram seu contra-ataque inicial em 24 de outubro. A artilharia de apoio à infantaria se concentrava mais em suprimir as tropas alemãs do que em destruir objetos específicos. Essas táticas provaram ser eficazes quando Fleury foi capturado em 24 de outubro, bem como Fort Douaumont, um edifício cuja captura pelos alemães em 25 de fevereiro de 1916 foi muito celebrada na Alemanha. Os contra-ataques bem-sucedidos de Nivelle foram um fator importante por trás da decisão de apontá-lo como comandante-chefe dos exércitos franceses em 12 de dezembro de 1916.

Nivelle acreditava que um grande bombardeio de saturação, seguido por uma extensa barragem rastejante e por ataques agressivos de infantaria, seria capaz de quebrar as defesas frontais do inimigo e ajudar suas tropas a alcançar a linha de canhões alemães durante um único ataque, que seria seguido por um avanço Em dois dias. Em 1917, Nivelle propôs que as forças francesas atacassem os alemães no Aisne, mantendo 27 divisões na reserva para explorar a ruptura das defesas alemãs que deveria ocorrer como resultado - depois que as forças britânicas e outras forças francesas lançaram ataques preliminares entre Arras e o Oise para manter as tropas de reserva alemãs ocupadas. Haig, o comandante britânico, tinha reservas sobre o plano de Nivelle e o apoiava apenas em termos gerais, e apenas enquanto as operações britânicas planejadas na Bélgica não fossem reduzidas. Procurando uma alternativa para mais meses de guerra de desgaste, os líderes políticos britânicos e franceses apoiaram a proposta de Nivelle. Para esta ofensiva, Haig estaria subordinado a Nivelle.

Entre 16 de março e 20 de março de 1917, os alemães retiraram-se da saliência de Noyon e de uma saliência menor perto de Bapaume. O general francês Franchet d'Esperey, comandante do Grupo de Exércitos do Norte, perguntou a Nivelle se ele poderia atacar os alemães quando eles se retirassem. Nivelle acreditava que essa ação interromperia seu plano operacional e, como resultado, recusou o pedido de d'Esperey. Desde então, Nivelle foi considerado como tendo perdido sua única oportunidade real de interromper a retirada alemã. A confiança de Haig na ofensiva planejada de Nivelle não melhorou quando Paul Painlev foi nomeado Ministro da Guerra da França em março de 1917, já que Painlev tinha pouca fé nos conceitos de Nivelle. Philippe P tain, sob cuja chefia Nivelle fora promovido a comandante-chefe, queria lançar um grande ataque contra os alemães perto de Reims. A proposta provavelmente resultou em dificuldades consideráveis ​​para os alemães, mas Nivelle recusou porque a ofensiva de Petain atrasaria a ofensiva de Nivelle por duas semanas. O general Micheler, comandante do Grupo de Exércitos de Reserva da França, que iria explorar o avanço esperado no Aisne, tinha sérias dúvidas sobre a batalha que se aproximava. Em uma carta a Nivelle em 22 de março, Micheler argumentou que os franceses não poderiam romper tão rapidamente quanto Nivelle desejava, já que os alemães tinham reservas disponíveis e haviam fortalecido suas defesas ao longo de um setor-chave do Aisne. Os outros comandantes dos Grupos de Exércitos franceses também estavam preocupados, mas Nivelle não fez grandes ajustes em seu plano.

Auxiliado pelo coronel (e ex-ministro da Guerra) Messimy, Micheler comunicou suas preocupações ao primeiro-ministro Alexandre Ribot. Em 6 de abril, Nivelle se reuniu com Micheler, P tain e vários políticos, incluindo o presidente Poincar e o ministro da Guerra Painlev em Compiegne.

Painlev argumentou que a Revolução Russa significava que a França não deveria esperar nenhuma grande ajuda da Rússia e que a ofensiva deveria ser adiada até que as forças americanas estivessem disponíveis. Os americanos poderiam se envolver. Micheler e Pétain disseram duvidar que a força francesa alocada para o ataque pudesse penetrar além da segunda linha das defesas alemãs e sugeriram uma operação mais limitada. Poincar , resumindo as discussões, disse que a ofensiva deveria prosseguir, mas que deveria ser interrompida se não conseguisse romper a frente alemã. Neste ponto, Nivelle ofereceu renunciar se seu plano não fosse aceito, mas os políticos declararam sua total confiança nele.

Assim, o plano de Nivelle permaneceu inalterado, apesar das dúvidas expressas pelos outros generais. Nivelle foi colocado sob maior pressão para alcançar resultados decisivos.

Em 4 de abril, durante um ataque alemão ao sul de Aisne, os planos do ataque francês foram capturados, mas Nivelle não mudou seus planos.

A Ofensiva Nivelle começou em 16 de abril de 1917. Começou uma semana depois que as forças britânicas atacaram perto de Arras. Nivelle fez várias declarações que melhoraram o moral das tropas francesas envolvidas na Ofensiva Nivelle. Devido ao fato de que o bombardeio preliminar contra os alemães foi marcadamente menos eficaz do que o esperado, e à falta de um número suficiente de obuseiros franceses, o almejado avanço francês não foi alcançado no primeiro dia de operação, apesar do uso de 128 tanques . Em 20 de abril, os franceses tinham 20.000 prisioneiros e 147 armas, o que é considerado "resultados impressionantes pelos padrões dos anos anteriores". No entanto, um avanço decisivo no Aisne não foi alcançado, os franceses sofreram 96.125 baixas em 25 de abril, a ofensiva levou a uma escassez de granadas na França, os serviços médicos franceses quebraram e o atraso no transporte de franceses feridos do a linha de frente estava desmoralizando os soldados franceses.

No final da primeira semana, o ataque foi interrompido e Nivelle estava perdendo o controle. Micheler convenceu Nivelle a reduzir o escopo da ofensiva, com o objetivo agora apenas de proteger todas as Chemin des Dames e capturar Reims. Nivelle ficou cada vez mais deprimido com o curso da ofensiva, pois suas ordens estavam sob um grande grau de escrutínio do governo francês. Em 29 de abril, a autoridade de Nivelle foi prejudicada pela nomeação de Petain como Chefe do Estado-Maior Geral e, portanto, o principal conselheiro militar do governo. Embora os franceses tenham capturado partes de Chemin des Dames em 4-5 de maio, isso não foi suficiente para "reparar a reputação de Nivelle em ruínas".

Após a ofensiva Nivelle

Quando a ofensiva terminou em 9 de maio, 187.000 baixas francesas haviam sido sustentadas. Embora isso tenha sido muito menor do que as baixas na Batalha de Verdun, Nivelle previu um grande sucesso, e o país ficou amargamente desapontado. Petain substituiu Nivelle como comandante-chefe em 15 de maio. Em dezembro, Nivelle foi enviado para servir na África. Ele retornou à França após o fim da Primeira Guerra Mundial em novembro de 1918, aposentando-se do serviço militar em 1921. Ele morreu em 22 de março de 1924.

Nivelle foi criticado por algumas de suas ações durante a Primeira Guerra Mundial. Julian Thompson afirma que Nivelle foi "descuidado com as baixas", que ele foi uma "escolha desastrosa para suceder Joffre como Comandante-em-Chefe", e que o planejamento para a Ofensiva Nivelle foi "desajeitado". No livro World War 1: 1914-1918, a execução da Ofensiva Nivelle é considerada "assassina". David Stevenson diz que o ataque ao Chemin des Dames foi um "desastre".

Nivelle também é considerado positivo em alguns aspectos. No Dicionário Macmillan da Primeira Guerra Mundial, ele é descrito como "um tático competente como coronel de regimento em 1914", que suas táticas de rastejamento eram "inovadoras" e que ele foi capaz de galvanizar "a opinião pública cada vez mais pessimista na França "em dezembro de 1916." J Rickard acredita que o impulso de Nivelle para um maior desenvolvimento do tanque contribuiu para sua melhoria em 1918, e ele também diz que Nivelle era um "talentoso artilheiro".

A Ofensiva Nivelle é culpada por alguns historiadores por iniciar os motins do exército francês em 1917. Tim Travers afirma que "as pesadas baixas francesas da ofensiva Nivelle resultaram em motins do exército francês", e David Stevenson propõe que "a ofensiva Nivelle - ou mais precisamente a decisão de persistir precipitou os motins franceses de maio e junho [1917] ".

O Monte Nivelle na Divisão Continental nas Montanhas Rochosas canadenses foi batizado em sua homenagem em 1918, cimeiras com os nomes de outros generais franceses nas proximidades: Cordonnier, Foch, Joffre, Mangin e P tain.

L gion d'honneur
Knight (9 de julho de 1895)
Oficial (21 de dezembro de 1912)
Comandante (10 de abril de 1915)
Grande Oficial (13 de setembro de 1916)
Grã-Cruz (28 de dezembro de 1920)
M daille militaire (30 de dezembro de 1921)
Croix de guerre 1914-1918 com 3 palmas
M daille Interalli e de la Victoire
M daille Comm morative de l'exp dition de Chine 1900-1901
M daille Comm morative du Maroc com agrafes "Oudjda" "Haut-Guir"
M daille Comm morative de la Grande Guerre
Grande Cordão da Ordem de Leopoldo (Bélgica)
Croix de guerre (Bélgica)
Oficial do Nicham Iftikhar (Tunísia)
Medalha de Serviço Distinto (EUA)

Batalha de Verdun
Nivelle Offensive
Segunda Batalha do Aisne
Philippe P tain
Chemin des Dames

Simkins, Peter Jukes, Geoffrey & amp Hickey, Michael, The First World War: The War To End All Wars, Osprey Publishing, ISBN 1-84176-738-7
Blake, Robert (editor) The Private Papers of Douglas Haig 1914-1918, Londres 1952

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Primeira Guerra Mundial [editar | editar fonte]

1914-15 [editar | editar fonte]

Descrito como "um artilheiro articulado e extremamente autoconfiante", & # 911 & # 93 Nivelle desempenhou um papel fundamental na derrota dos ataques alemães durante a Ofensiva da Alsácia, a Primeira Batalha do Marne e a Primeira Batalha do Aisne, como resultado do intenso fogo de artilharia que ele organizou contra eles. & # 912 & # 93 Consequentemente, ele foi promovido ao posto de general em outubro de 1914. & # 912 & # 93

1916 [editar | editar fonte]

Em 1916 ocorreu a Batalha de Verdun (21 de fevereiro - 18 de dezembro), durante a qual Nivelle era um subordinado de Philippe Pétain. & # 913 & # 93 Quando Pétain foi promovido ao comando do Grupo do Exército Central Francês, Nivelle foi promovido ao comando anterior de Pétain do Segundo Exército Francês, que lutava contra os alemães em Verdun, e assumiu o controle direto do exército em 1 de maio de 1916. & # 913 & # 93

Nivelle é considerado & # 91 de acordo com quem? & # 93 ter desperdiçado a vida de alguns de seus soldados em contra-ataques inúteis durante a Batalha de Verdun, apenas uma nova brigada de reserva foi deixada com o Segundo Exército em 12 de junho. & # 914 & # 93 Depois que os alemães capturaram Fleury em 23 de junho, Nivelle emitiu uma Ordem do Dia que terminou com a agora famosa frase: Ils ne passeront pas! (Eles não passarão!). & # 915 e # 93

Nivelle ordenou o emprego de uma barragem rasteira quando os franceses deram seu contra-ataque inicial em 24 de outubro. & # 916 & # 93 A artilharia de apoio à infantaria se concentrava mais em suprimir as tropas alemãs do que em destruir objetos específicos. & # 916 & # 93 Essas táticas se mostraram eficazes: as tropas francesas retomaram Fleury em 24 de outubro, bem como o Fort Douaumont, cuja captura pelos alemães em 25 de fevereiro de 1916 foi altamente celebrada na Alemanha. & # 917 & # 93 Os contra-ataques bem-sucedidos de Nivelle foram um fator importante por trás da decisão de nomeá-lo como comandante-em-chefe dos exércitos franceses em 12 de dezembro de 1916. & # 912 & # 93 Briand ficou extremamente impressionado com Nivelle, dizendo os outros líderes da Conferência de Roma (janeiro de 1917) que durante seus ataques a Verdun Nivelle havia enviado telegramas de vários lugares no avanço, alcançando seus objetivos exatamente de acordo com o cronograma previsto. & # 918 e # 93

Comandante-em-chefe [editar | editar fonte]

Nivelle tinha menos poder do que seu antecessor Joffre. Ele foi colocado sob as ordens do Ministro da Guerra Hubert Lyautey e, ao contrário de Joffre, a autoridade de Nivelle não se estendeu à Frente de Salônica. & # 919 e # 93

O slogan de Nivelle (também atribuído a Petain) era: “a artilharia conquista a infantaria ocupa”. & # 918 & # 93 Ele acreditava que um bombardeio de saturação, seguido por uma barragem crescente e por ataques agressivos de infantaria, poderia quebrar as defesas frontais do inimigo e ajudar as tropas francesas a alcançarem a linha de armas alemã durante um único ataque, que seria seguido por um descoberta em dois dias. & # 911 e # 93

O plano de Nivelle em 1917 era que os britânicos ocupassem mais 20 milhas da frente francesa para libertar as tropas francesas, depois os ataques anglo-franceses de exaustão entre Arras e o Oise para manter as tropas de reserva alemãs ocupadas, depois um ataque surpresa de As forças francesas no Aisne, o "GAR" (Grupo de Exércitos de Reserva ou Ruptura: dois exércitos na linha e outros dois (27 divisões) na reserva, 1,2 milhão de homens no total) para explorar a ruptura das defesas alemãs que se esperava ocorrer como resultado. O ataque seria interrompido se não “rompesse” a frente alemã em 48 horas. & # 911 & # 93 & # 918 & # 93

Procurando uma alternativa para mais meses de guerra de desgaste, os líderes políticos britânicos e franceses apoiaram a proposta de Nivelle. & # 914 e # 93

Relações com os britânicos [editar | editar fonte]

Haig, o comandante britânico, já havia concordado com Joffre que os britânicos lançariam ataques de exaustão em 1917, mas exigiu (6 de janeiro) a confirmação por escrito da garantia anterior de Nivelle de que se o plano não tivesse sucesso em forçar uma retirada geral da Alemanha, Nivelle assumiria a linha britânica para liberar reservas britânicas para sua planejada ofensiva na Flandres. Pelo relato de Spears, Nivelle acusou Haig de ter "une idee fixe" sobre Flandres e de tentar "monopolizar todo o cobertor para si mesmo" em vez de ver a frente como um todo. Lloyd George apoiou Nivelle porque pensou que tinha “provado ser um Homem” em Verdun. & # 911 & # 93 & # 914 & # 93 & # 9110 & # 93

Haig queria atrasar seu ataque até maio para coincidir com os ataques italianos e russos, mas foi informado para estar pronto o mais tardar em 1 de abril e assumir a linha francesa conforme solicitado. O governo britânico ordenou que ele cumprisse a “letra” e o “espírito” do acordo com Nivelle, e não causasse atrasos, quase certamente como resultado do lobby privado de Nivelle. & # 9111 & # 93

Lloyd George teve uma longa conversa (15 de fevereiro) com o major Berthier de Sauvigny, um oficial de ligação francês em Londres, dizendo-lhe que Haig precisava ser subordinado a Nivelle para a ofensiva, já que Milne havia sido subordinado a Sarrail em Salônica, e se necessário ele seria substituído. O Gabinete de Guerra britânico sentiu que os generais e estado-maior franceses se mostraram mais habilidosos do que os britânicos em 1916, enquanto politicamente a Grã-Bretanha teve que dar apoio incondicional ao que provavelmente seria o último grande esforço francês da guerra. & # 9112 & # 93

Haig culpou o mau estado das ferrovias, exigindo o dobro dos requisitos ferroviários para metade das tropas dos franceses. Na Conferência de Calais, os especialistas ferroviários foram logo mandados embora e, embora Nivelle tenha ficado constrangido quando Lloyd George lhe pediu para criticar Haig, ele concordou em redigir regras para as relações entre os exércitos britânico e francês, vinculativas também para seus sucessores indo frente. Ele propôs que as forças britânicas fossem colocadas sob seu comando direto (por meio de um estado-maior britânico no GQG francês), não apenas para operações, mas também para logística e alimentação, com Haig marginalizado e proibido até mesmo de fazer contato direto com Londres. O britânico CIGS Robertson perdeu a paciência ao ver as propostas e acreditou que Lloyd George, não os franceses, as havia originado. Nivelle visitou os generais britânicos na manhã seguinte e demonstrou surpresa por eles não terem conhecimento prévio do plano. Como um compromisso, Haig recebeu o direito de apelar ao Gabinete de Guerra e reteve o controle tático das forças britânicas, embora Lloyd George insistisse - para que a conferência não fosse encerrada sem acordo - que ele ainda estaria sob as ordens de Nivelle durante a ofensiva. & # 9113 & # 93 & # 9114 & # 93

Os alemães tinham recentemente adicionado 300 batalhões às suas forças por mobilização intensiva, e Haig afirmou (3 de março) que com o BEF espalhado mais por ter assumido a linha ao sul, essas forças poderiam ser usadas para atacar em Ypres e isolá-lo das portas do canal. Assumindo que Haig estava inventando essa ameaça, Nivelle escreveu-lhe uma carta, tratando-o como um subordinado, e reviveu a ideia de um estado-maior britânico na GQG, desta vez se reportando a Robertson, mas através de quem Nivelle daria ordens a Haig. Nivelle agora exigia que o BEF fosse dividido em dois grupos de exército ou então que Haig fosse demitido e substituído por Gough. Nivelle também acreditava que Lloyd George esperava se tornar o comandante-chefe aliado, uma sugestão tão absurda que fez o presidente Poincar rir. & # 9115 & # 93

Depois de mais lobby de Robertson e intervenção do Rei George V, Lloyd George perdeu o apoio do Gabinete de Guerra britânico e teve que recuar. Em outra conferência em Londres (12–13 de março) Lloyd George enfatizou que o BEF não deve ser “misturado com o Exército francês”, e Haig e Nivelle se encontraram com Robertson e Lyautey para resolver suas diferenças. & # 9116 & # 93

Dúvidas francesas sobre a ofensiva [editar | editar fonte]

Entre 16 de março e 20 de março de 1917, os alemães retiraram-se da saliência de Noyon e de uma saliência menor perto de Bapaume. & # 9117 & # 93 O general francês Franchet d'Esperey, comandante do Grupo de Exércitos do Norte, perguntou a Nivelle se ele poderia atacar os alemães quando eles se retirassem. & # 9117 & # 93 Nivelle acreditava que essa ação interromperia seu plano operacional e, como resultado, recusou o pedido de d'Esperey. & # 9117 & # 93 Nivelle foi considerado como tendo perdido sua única oportunidade real de interromper a retirada alemã. & # 9117 & # 93 Lyautey renunciou após ser reprimido na Câmara Francesa (15 de março) e o governo de Briand caiu (19 de março). A confiança na ofensiva planejada de Nivelle não melhorou quando Paul Painlevé foi nomeado Ministro da Guerra da França, já que Painlevé tinha pouca fé nos conceitos de Nivelle. & # 9118 & # 93 Robertson descreveu Nivelle como um comandante “com uma corda em volta do pescoço”. & # 9116 & # 93

Philippe Pétain, sob cuja chefia Nivelle fora promovido a comandante-chefe, queria lançar um grande ataque contra os alemães perto de Reims. & # 9118 & # 93 A proposta provavelmente resultou em dificuldades consideráveis ​​para os alemães, mas Nivelle recusou porque a ofensiva de Petain atrasaria a ofensiva de Nivelle por duas semanas. & # 9118 & # 93 O general Micheler, comandante do Grupo de Exércitos de Reserva da França, que deveria explorar o avanço esperado no Aisne, tinha sérias dúvidas sobre a batalha que se aproximava. Em uma carta a Nivelle em 22 de março, Micheler argumentou que os franceses não poderiam romper tão rapidamente quanto Nivelle desejava, já que os alemães tinham reservas disponíveis e haviam fortalecido suas defesas ao longo de um setor-chave do Aisne. & # 9118 & # 93 Os outros comandantes dos grupos do exército francês também estavam preocupados, mas Nivelle não fez grandes ajustes em seu plano. & # 9118 & # 93

Auxiliado pelo coronel (e ex-ministro da Guerra) Adolphe Messimy, Micheler comunicou suas preocupações ao primeiro-ministro Alexandre Ribot. Em 6 de abril, Nivelle encontrou-se com Micheler, Pétain e vários políticos, incluindo o presidente Poincaré e o ministro da Guerra Painlevé em Compiegne. A investigação cometeu o erro de questionar os subordinados de Nivelle na frente dele. & # 9119 & # 93

Painlevé argumentou que a Revolução Russa significava que a França não deveria esperar nenhuma grande ajuda da Rússia e que a ofensiva deveria ser adiada até que as forças americanas estivessem disponíveis e pudessem se envolver. Micheler e Pétain disseram duvidar que a força francesa alocada para o ataque pudesse penetrar além da segunda linha das defesas alemãs e sugeriram uma operação mais limitada. Poincaré, resumindo as discussões, disse que a ofensiva deveria prosseguir, mas que deveria ser interrompida se não conseguisse romper a frente alemã. Neste ponto, Nivelle ofereceu renunciar se seu plano não fosse aceito, mas os políticos declararam sua total confiança nele.

Assim, o plano de Nivelle permaneceu inalterado, apesar das dúvidas expressas pelos outros generais, e ele estava sob maior pressão para obter resultados decisivos. O primeiro-ministro Ribot disse: "Nossa mão foi forçada: é tarde demais para voltar". & # 9120 & # 93

Em 4 de abril, durante um ataque alemão ao sul de Aisne, os planos secretos do ataque francês foram capturados, mas Nivelle não alterou seu curso. & # 9118 & # 93

Nivelle Offensive [editar] editar fonte]

Após três adiamentos, a Ofensiva Nivelle começou em 16 de abril de 1917. Ela começou uma semana depois que as forças britânicas atacaram perto de Arras. Nivelle fez várias declarações que melhoraram o moral das tropas francesas envolvidas: “L’heure local! Confiança! Coragem! Viva a França!". & # 9121 & # 93 Edmonds afirmou que Nivelle disse “O Exército Alemão fugirá, eles só querem estar fora”. & # 918 e # 93

Devido ao fato de que o bombardeio preliminar contra os alemães foi marcadamente menos eficaz do que o esperado, e a falta de um número suficiente de obuses franceses, o avanço francês desejado não foi alcançado no primeiro dia da batalha.

O príncipe herdeiro Wilhem, em suas memórias, conta sobre o espanto das tropas alemãs com esses ataques fúteis, mas heróicos: "O comandante de uma companhia de metralhadoras. Descreveu para mim a visão esmagadora do campo de batalha, no qual os melhores regimentos da França estavam destruída em ataques continuamente renovados e sem esperança ". (Griffiths, p. & # 16039)

No primeiro dia do ataque, 16 de abril, houve 120.000 vítimas [provável inconsistência com "96.125 vítimas até 25 de abril" indicado infra] Nivelle disse que haveria cerca de 10.000. Nivelle havia prometido ao governo que o ataque seria um sucesso ou seria interrompido. Mas, obviamente, ele não teve a mesma interpretação de "sucesso" que ele ordenou que os ataques continuassem. No dia 19, o Ministro Paul Painleve veio vê-lo para deter a ofensiva, mas Nivelle estava convencido de que os ataques deveriam continuar. Gradualmente, a coisa toda se desenvolveu na ação do tipo Somme que todos temiam. (Griffiths, p. & # 16039) Em 20 de abril, os franceses fizeram 20.000 prisioneiros e 147 armas, o que é considerado "resultados impressionantes pelos padrões dos anos anteriores". & # 9122 & # 93 No entanto, um avanço decisivo no Aisne não havia sido alcançado. Os franceses haviam sofrido 96.125 baixas em 25 de abril, a ofensiva levou a uma escassez de granadas na França, os serviços médicos franceses quebraram e o atraso no transporte de franceses feridos da linha de frente foi desmoralizante. & # 9123 & # 93

No final da primeira semana, o ataque foi interrompido e Nivelle estava perdendo o controle. Micheler convenceu Nivelle a reduzir o escopo da ofensiva, com o objetivo agora apenas de proteger todas as Chemin des Dames e capturar Reims. Nivelle ficou cada vez mais deprimido com o curso da ofensiva, pois suas ordens estavam sob um grande grau de escrutínio do governo francês. Em 29 de abril, a autoridade de Nivelle foi prejudicada pela nomeação de Pétain como Chefe do Estado-Maior Geral e, portanto, o principal conselheiro militar do governo. Embora os franceses tenham capturado partes do Chemin des Dames em 4 a 5 de maio, isso não foi suficiente para "reparar a reputação decadente de Nivelle". & # 9124 & # 93


A Batalha de Verdun: Destruição Imensa e Mortos por Absolutamente Nada

A Batalha de Verdun saiu pela culatra para os estrategistas alemães.

Ponto chave: Verdun e as outras batalhas da Primeira Guerra Mundial minaram a nação francesa - moral, física e materialmente.

Operação Gericht- Alemão para “julgamento” ou “tribunal” - foi ideia de Erich von Falkenhayn, chefe do estado-maior alemão quando o ano de 1915 estava chegando ao fim. Descendente de uma longa linhagem de militares prussianos, ele era um homem frio, racional e distante. Um favorito pessoal do Kaiser Wilhelm II, Falkenhayn enfrentou um problema: a guerra contra a França, Bélgica e Grã-Bretanha não estava indo como planejado pelos estrategistas prussianos. Originalmente, de acordo com o Plano Schlieffen intrincadamente desenvolvido, os exércitos alemães deveriam ter fatiado através da Bélgica e no norte da França, varrendo o exército francês e seus aliados britânicos antes dele em um ataque irresistível em Paris. Mas os belgas lutaram bravamente, o aliado russo da França invadiu o Império Alemão oriental e os franceses se chocaram contra o flanco exposto do exército alemão no rio Marne, interrompendo seu avanço. Ambos os lados haviam se firmado, e a guerra de movimento - e os sonhos alemães de uma vitória relâmpago - desapareceram no horror taciturno da guerra de trincheiras.

Diante desse impasse, Falkenhayn sentou-se em dezembro de 1915 para escrever um longo memorando para o Kaiser. A chave para vencer a guerra, argumentou o chefe do Estado-Maior, estava na Rússia Ocidental, desorganizada e instável, que poderia ser resolvida mais tarde. A França era o ponto crucial, e tirar a França da guerra traria os britânicos à mesa da paz.

“Ao nosso alcance”, dizia o memorando de Falkenhayn, “por trás do setor francês da Frente Ocidental, há objetivos para cuja retenção o Estado-Maior francês seria obrigado a incluir todos os homens que possuíssem. Se o fizerem, as forças da França sangrarão até a morte - já que não pode haver dúvida de uma retirada voluntária - quer alcancemos nosso objetivo ou não. ” Verdun foi o local escolhido para essa terrível operação de hemorragia, cujo codinome Operação Julgamento.

Plano Ousado de Falkenhayn

A escolha de Verdun foi natural para a batalha de desgaste de Falkenhayn, pois aqui estavam localizados provavelmente os sistemas fortificados mais fortes do mundo. Mais do que meros fortes, as formidáveis ​​defesas simbolizavam o exército francês, a honra e a independência francesas - na verdade, a própria França. Falkenhayn estava certo ao argumentar que uma vitória alemã aqui seria intolerável para os franceses, um golpe moral e psicológico no coração do país. Ao defendê-la, acreditava Falkenhayn, eles sacrificariam seu exército e então teriam que pedir a paz.

Quanto aos fortes em si, o exército alemão tinha certeza de que seriam facilmente pulverizados pela artilharia pesada - os enormes "Big Berthas" de 420 mm de fabricação Krupp que destruíram os fortes belgas "indestrutíveis" de Liège e Namur no início da guerra . Taking the Verdun forts, Falkenhayn reasoned, would present no great problem. What he could not foresee, however, was how determinedly the French would fight to defend them.

A sophisticated court insider, Falkenhayn carefully designed his plan to appeal to the Kaiser’s enormous vanity: The official orders for the attack were released on January 27—His Majesty’s birthday—and the Kaiser’s son, Crown Prince Wilhelm, would lead the V Army in the attack.

A major flaw in Operation Judgment, however, was its lack of goals. The target of what was to be the greatest German military operation up to that time was not to break through the Allied lines it was not even to capture the great forts themselves. At the most, taking Verdun would protect important German railway lines 20 kilometers away, but even this could not justify the intensity of the assault. Falkenhayn himself was vague on just what his forces were supposed to accomplish other than destroying the French army by attrition and then, perhaps, seeing what opportunities presented themselves afterward. His thinking was so broadly strategic that he utterly disregarded the details. To this day, military historians are puzzled by what Falkenhayn’s real objectives were.

Not having seen Falkenhayn’s memo to the Kaiser, the Crown Prince and his chief of staff, General Schmidt von Knobelsdorf, set about devising a real plan of attack centered on the capture of the Verdun forts. This was to be a two-pronged pincer movement across the western and eastern banks of the Meuse, designed to overrun the forts and, it was hoped, develop into a breakthrough of the lines and a rolling up of the enemy’s forces.

Secretive, indecisive, and loath to take risks, Falkenhayn vetoed this plan of action. Capturing the forts, perversely, did not fit his idea of a drawn-out “bleeding-white” operation. The actual fall of the forts would make the process shorter, and thereby—in Falkenhayn’s cold logic—inefficient. Significantly, Falkenhayn never explained his idea to the young and inexperienced Crown Prince, possibly because he calculated that few would willingly fight in such a macabre battle.

In the end, Falkenhayn limited the Crown Prince and Schmidt von Knobelsdorf’s plan to an attack only on the Meuse’s eastern bank, and thereby weakened the German army’s striking arm. With shrewd calculation, Falkenhayn promised further reserves as the battle progressed, although these were to be kept under his strict control. Thus, the Crown Prince’s V Army believed its target was the forts, while Falkenhayn kept to his original idea.

France Unintentionally Aided the German Effort by Weakening Their Forts

Verdun consisted of a network of more than 20 large and small sunken fortresses, with Fort Douaumont, built on a hill 1,200 feet high, forming the anchor of the defense. Located on the River Meuse, the line of forts formed part of a large salient bulging into the German lines, which meant that the Germans could fire on French positions from three sides. It would have been sound strategy for the French to abandon the forts and thereby shorten their lines. Politically, however, such a move would have been inconceivable. French public opinion would have never supported voluntarily surrendering Verdun, the emblem of French military might and national honor.

Despite the symbolic importance of Verdun, the French had done much to aid German battle plans by weakening the forts. Having observed the relatively easy fall of the Belgium fortresses, the rotund and somnolent French commander-in-chief, General Joseph Joffre, had grandly declared forts to be useless. Subsequently, the fortresses of Vaux, Douaumont, and others were stripped of men and weapons that were then sent to more active fronts. Only one thin line of trenches was dug to defend the forts, now manned by skeleton crews and used as depots for housing men and materiel. No political fool, Joffre did not inform the French public about his decision to castrate these symbols of France’s pride and power.

Meanwhile, the Germans were pushing ahead with characteristic thoroughness. As in nearly all Great War battles, the attackers amassed an impressive lineup of artillery: more than 542 heavy guns, 17 305mm howitzers, 13 “Big Berthas”—which were capable of hurling a 1-ton shell for several miles—plus mortars and medium and light guns. The Germans concentrated 150 guns to each mile on an 8-mile front. A total of 140,000 men dispersed among 72 divisions faced an ill-prepared, paltry French defense of only 270 guns and 34 divisions. Also, German aircraft were sent aloft to prevent enemy observation planes from photographing the army’s preparations, a job helped by foggy, rainy weather.

Falkenhayn’s plan of attack was novel: a short, sharp bombardment on a narrow front to kill the defenders and wipe out their trenches, followed by the German infantry—not dashing themselves in suicidal waves against the enemy, but advancing in small groups and using the contours of the ground, tactics that would later be perfected by the stormtroopers of the great German offenses of 1918. The infantry’s main role would be to “mop up” the defenders, although it was widely believed that there would be nothing left to mop up after the storm of shells ceased.

The Largest Attack History Had Ever Known

Zero hour was set for February 12, 1916. The night before, German officers and enlisted men readied their weapons and stared with sullen tension at their target across the fields of barbed wire. The great killing machine of the German army was poised to unleash itself in the largest attack history had ever known.

Mas nada aconteceu. That night, a powerful snow blizzard slammed into the area with a torrent of whipping winds, freezing rains, and sub-zero temperatures that did not let up for nearly a week, thus postponing the attack.

While German soldiers crouched in their bunkers and trenches and artillery gun sighters peered helplessly into the swirling white soup, the French, alerted at last that something was indeed up, began to rush in reinforcements. Even slow-moving General Joffre arrived on the scene. This storm saved Verdun, and perhaps France as well.

When visibility improved on the 21st, the message was passed down from V Army headquarters: Attack. Operation Judgment was launched when a giant 15-inch Krupp naval gun 20 miles away belched a huge shell that arched through the sky and exploded inside the town of Verdun. This was the start of nine hours of hell.


Robert Nivelle

Robert Nivelle, the man who planned the spring 1917 Nivelle Offensive, was a hero of the Battle of Verdun and a man who had acquired friends at the highest levels of French politics. The failure of the Nivelle Offensive ended in his sacking as Commander-in-Chief of the French Army and his posting to North Africa where he spent the rest of World War One.

Robert Nivelle was born on October 15 th 1856. He joined the French Army in 1878 and specialised in artillery warfare. By 1913, he was a colonel in the artillery and had been involved in campaigns in Algeria, China and Tunisia.

Nivelle started to make a name for himself when the Germans threatened to overwhelm the French forces at the Marne and move on to Paris in 1914. There are a number of reasons why the Germans were halted at the Marne but one of them was the devastating artillery fire Nivelle organised at both the Marne and the First Battle of the Aisne. In October 1914, he was promoted to general in recognition of his achievements. On May 1 st , 1916, Nivelle succeeded Pétain as commander of the French Second Army that was fighting at Verdun.

It was at Verdun that Nivelle made his name. The battle had started in February 1916 and was bleeding dry both the French and German armies. Rather than use artillery to destroy German positions, Nivelle used a form of creeping barrage to give protection to the infantry soldiers on the ground. By doing this, Nivelle gained a reputation as a leader who cared about his men and there is little doubt that the morale of the French soldiers who were at Verdun improved by degrees.

However, of the two, it appeared as if the Germans did have the upper hand. On June 23 rd , Fleury was captured by the Germans. Nivelle issued his order of the day that ended with the words ‘they shall not pass’. To some French politicians, this seemed to sum up the real spirit of the French Army. By the end of October 1916, Fleury had been recaptured as well as the fort at Douaumont. Nivelle became a national hero and was appointed Commander-in-Chief of the French Army on December 16 th 1916.

In the spring of 1917, Nivelle launched what became known as the Nivelle Offensive. Nivelle was a firm believer in saturating the enemy with an artillery bombardment prior to an attack, followed by an infantry assault supported by a creeping artillery barrage to protect the advancing infantry.

Nivelle was convinced that his plan would produce such a devastating attack on the German lines at the Aisne that they would fold within 48 hours with just 10,000 casualties. Numerous French commanders expressed their concerns about the plan, which to many was just too simplistic and did not take into account the solid positions that the Germans had built in the Aisne region that would probably survive an artillery bombardment. Even Haig, who was to command a British and Commonwealth attack on Arras and Vimy Ridge as part of the plan, was not convinced. However, the ‘Hero of Verdun’ had supporters at the highest level – Aristide Briand, the French Prime Minister, gave his plan his full support. President Poincare gave it more limited support and stated that the French should withdraw if the first attack did not succeed.

Nivelle refused to change the plan. However, during a German attack on French positions on April 4 th , a copy of the plan was captured. Therefore, the Germans had a very good knowledge of what to expect and prepared accordingly. Even when Nivelle was told that it was highly likely that the Germans had captured a copy of his plan, he refused to change it.

The Nivelle Offensive on German positions along the River Aisne was a failure and led to mutiny in 68 out of 112 French divisions. The inability of the military to deal with the French wounded did a great deal to undermine morale as casualties had to remain at the front as little provision had been made to withdraw them. Senior French officers increasingly questioned the way the offensive was going. On April 29 th , Pétain was appointed Chief of the General Staff – an appointment that many viewed as being targeted directly against Nivelle. On May 15 th , Nivelle was sacked and Pétain was appointed as Commander-in-Chief of the French Army. By the end of the Nivelle Offensive, France had lost 187,000 men in just 5 weeks – over 5,250 men a day.

The French had lost more men at Verdun but Nivelle was a victim of his own claims – the campaign would be over in 48 hours with just 10,000 casualties. The expectation of the French had been very high – and Nivelle failed to deliver.

In December 1917, Nivelle was appointed to serve with the French Army in North Africa and he only returned to France at the end of World War One.


[edit] German strategy

After the German invasion of France had been halted at the First Battle of the Marne, in September 1914, the war of movement gave way to trench warfare with neither side being able to achieve a successful breakthrough.

In 1915, all attempts to force a breakthrough by the Germans at Ypres, by the British at Neuve Chapelle and by the French at Battle of Champagne and Battle of Artois had failed, resulting only in very heavy casualties.

According to his post-war memoirs, the German Chief of Staff, Erich von Falkenhayn, believed that, although a major breakthrough might no longer be achieved, the French army could still be defeated if it suffered a sufficient number of casualties. He explained that his motive was to attack the French army in a position from which it could not retreat, for reasons of both strategy and national pride.

Verdun, surrounded by a ring of forts, was a stronghold and a salient that projected into the German lines and blocked an important railway line leading to Paris. However, by early 1916, its much-vaunted impregnability had been seriously weakened. General Joffre had concluded, from the easy fall of the Belgian fortresses at Liège and at Namur that this type of defensive system was obsolete and could no longer withstand shelling by German heavy siege guns. Consequently, pursuant to a Directive of the General Staff enacted on 5 August 1915, the Verdun sector was to be stripped of over fifty complete batteries and 128,000 rounds of artillery ammunition: a process that was still in progress at the end of January 1916. Moreover, the forts at Douaumont and Vaux had been designated for destruction, and demolition charges had already been placed when the German assault began on 24 February. Finally, the 18 large forts and other batteries surrounding Verdun were left with fewer than 300 guns and limited ammunition while their garrisons had been reduced to small maintenance crews.

In choosing Verdun, Falkenhayn had opted for a location where material circumstances favoured a successful German offensive: Verdun was isolated on three sides and railway communications to the French rear were restricted. Conversely, a German controlled major rail head lay only 20 kilometres (12 mi) to the north of their positions. In a war where materiel trumped élan, Falkenhayn expected a favourable loss exchange ratio, as he believed that the French would cling fanatically to what would become a death trap.

Falkenhayn claimed in his memoirs that, rather than a traditional military victory, Verdun was planned as a vehicle for destroying the French Army. He quotes in his book from a memo he says he wrote to the Kaiser:

However, recent German scholarship by Holger Afflerbach and others has questioned the authenticity of this so-called "Christmas memo". [ 6 ] No copy has ever surfaced and the only account of it appeared in Falkenhayn's post-war memoir. His army commanders at Verdun, including the German Crown Prince, denied any knowledge of a plan based on attrition. Afflerbach argues it likely that Falkenhayn did not specifically design the battle to bleed the French Army dry, but instead proposed ex-post-facto the motive for the Verdun offensive in order to justify its failure.

Current analyses [citação necessária] follow the same trend and exclude the traditional explanation. The offensive was probably planned to overwhelm Verdun's weakened defences, thus striking a potentially fatal blow at the French Army. Verdun's peacetime rail communications had been cut off in 1915 and thus the city and its ring of forts were depending on a single narrow road (the future "Voie sacrée") and a local narrow-gauge railway (the "Chemin de fer Meusien") to be re-supplied. This logistical bottleneck had raised German hopes that the French could not sustain an effective defence of the Verdun sector beyond a few weeks.


Robert Nivelle

Robert Georges Nivelle (15 October 1856 – 22 March 1924) was a French artillery general officer who served in the Boxer Rebellion, and the First World War. Nivelle was a very capable commander and organizer of field artillery at the regimental and divisional levels. In May 1916, he succeeded Philippe Pétain as commander of the French Second Army in the Battle of Verdun, leading counter-offensives that rolled back the German forces in late 1916. During these actions he and General Charles Mangin were already accused of wasting French lives. He gives his name to the Nivelle Offensive.

Following the successes at Verdun, Nivelle was promoted to commander-in-chief of the French armies on the Western Front in December 1916, largely because of his persuasiveness with French and British political leaders, aided by his fluency in English. He was responsible for the Nivelle Offensive at the Chemin des Dames, which had aroused skepticism already in its planning stages. When the costly offensive failed to achieve a breakthrough on the Western Front, a major mutiny occurred, affecting roughly half the French Army, which conducted no further major offensive action for several months. Nivelle was replaced as commander-in-chief by Philippe Pétain in May 1917.


Who's Who - Robert Nivelle

Robert Nivelle (1856-1924), who was born in Tulle, France on 15 October 1856, began the war as a regimental colonel.

A chief assistant to Petain at Verdun, his success there in recapturing Douaumont led to him being given command of the Verdun sector in 1916.

In December 1916 he succeeded Joffre as Commander-in-Chief of the French army. However the signal failure of the April 1917 Aisne campaign (the Nivelle Offensive), followed by mutiny in the French army led to his removal in May 1917 and a subsequent posting to North Africa.

Nivelle was an exponent of aggressive tactics, unrealistically believing that he could win the war on the Western Front in 48 hours by the use of his innovative creeping barrage attacks. Politically his ideas were popular, not least with the under-siege Prime Minister Aristide Briand, but were effectively discredited during the Nivelle Offensive.

Nivelle's replacement as Commander-in-Chief was Henri-Philippe Petain. Petain restored the fighting capacity of the French forces by improving living conditions for soldiers at the front, and by restricting himself to defensive operations.

Robert Nivelle died on 22 March 1924.

Sábado, 22 de agosto de 2009 Michael Duffy

Stormtroopers comprised specially trained German assault troops used in 1918.

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The Battle of Verdun: Immense Destruction and Dead For Absolutely Nothing

The Battle of Verdun backfired on German strategists.

The victims of Verdun were not just the men in the front lines. Reputations died as well, and a few consciences, too. Falkenhayn was replaced as general chief of staff by Generals von Hindenburg and Ludendorff, the heroes of the great German victories against Russia. Falkenhayn, however, was later to achieve much success in the German campaign in Romania. After the war, he was heard to comment that he had trouble sleeping at night, so perhaps Verdun had indeed touched a nerve after all.

Joffre was promoted to the figurehead position of chief military adviser to the government, where he could do no more damage to his own army. General Nivelle’s brash and bold talk got him the job of chief of staff. In the spring of 1917, he promised to win the war with a new offensive near the River Aisne against one of the strongest fortified positions in the German lines. Launched in April, it proved so costly in human lives that his troops mutinied, and the cocky Nivelle was relieved of command.

One of the ironies of Verdun is the lessons the French drew from it. For one thing, they mistakenly renewed their faith in fortified positions, which resulted in the building of the Maginot Line in the 1930s. This system of fortified concrete bunkers was supposed to have been France’s wall of protection against Hitler’s Germany. When war came, German motorized divisions—led by men who had also fought at Verdun—easily swept around these anachronisms and overran Verdun in a day. The Battle of Verdun had lasted 10 months in 1916 the Battle of France lasted one month in 1940.

Verdun and the other battles of World War I had sapped the French nation—morally, physically, materially. In this, Falkenhayn’s operation had been successful. By the time of World War II, France had still not fully recovered its immense losses in population and natural resources the once-rich farmlands of Verdun, for instance, were still so polluted that virtually nothing would grow there. But more than this, France could not muster the willpower to resist the Nazis. The ignominy of the Vichy regime, which collaborated in Nazi atrocities and gashed wounds in the French national psyche that have not healed to this day, grimly illustrates that more than just men had been buried at Verdun.

“Verdun Transformed Men’s Souls”

France’s tragedy is symbolized by General Pétain. One of the few heroes to emerge from Verdun and a man who always cared for the welfare of his soldiers, he was stunned by the dreadful scenes he had witnessed there. In 1940, when German armies again swept into France, the 84-year-old Pétain was summoned once more to save his country. Horrified at the prospect of another meaningless and brutal conflict, his moral reserve drained at Verdun, he became the puppet of the Vichy government. After the war he was sentenced to death by a French court, although this was later transmuted to life imprisonment. Pétain died in 1951.

Half-destroyed during World War I, though never overrun by the Germans, the modern town of Verdun can consider itself fortunate—it still exists. It was rebuilt after the war, unlike the nine other surrounding villages that were literally blasted into nothingness during the battles that raged there during the Great War. Today, only grim stone markers indicate that these villages once existed. “Ici fut Fleury,” reads one plainly. “Here was Fleury.”

The Industrial Age’s ingenuity and creativity had reached full flower in World War I. The firsts to come out of this conflict are impressive: the tank, the development of aircraft and submarines, poison gas, the marshalling of entire societies in total warfare, and the revolutionary use of women in factories and the army. Rarely has one civilization developed to such a high degree the fine art of killing masses of people.

The war twisted all of Europe’s cultural, social, and industrial advancements, destroying, in four monstrous years, an entire epoch, indeed an entire mind-set. The pompous splendor of the Victorian Age, La Belle Époque, and Wilhelmian Germany all vanished, as did Europe’s collective idea of warfare as a glorious and honorable adventure. The Great War yanked us out of the 19th century and hurled us into the 20th. We have never fully recovered from the speed and brutality of that transformation. It is sobering to reflect that more men were killed and wounded at Verdun than the entire U.S. Army lost on both fronts of World War II.

The flesh and blood of two European nations lie side by side as brothers at Verdun, bound together by their suffering, their sacrifice. They share, as Wilfred Owen wrote, an “eternal reciprocity of tears.”

“Verdun transformed men’s souls,” wrote a German soldier. “Whoever floundered through this morass full of the shrieking and dying … had passed the last frontier of life, and henceforth bore deep within him the leaden memory of a place that lies between Life and Death.”

This article was first published by the Warfare History Network.


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