A história

Cronograma de Fukushima: Como um terremoto desencadeou o desastre nuclear de 2011 no Japão

Cronograma de Fukushima: Como um terremoto desencadeou o desastre nuclear de 2011 no Japão



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O desastre de 2011 na Usina Nuclear de Fukushima Daiichi foi o pior evento nuclear desde o colapso de Chernobyl, na ex-União Soviética, 25 anos antes.

Tudo começou com um terremoto. Resultou em 465.000 evacuações, US $ 360 bilhões em perdas econômicas e aumento dos níveis de radiação em Tóquio, a 140 milhas de distância.

Como acontece com a maioria dos desastres, várias coisas tiveram que dar errado para produzir um resultado tão catastrófico. Abaixo está um relato detalhado de como a devastação se desenrolou.

11 de março de 2011: Uma crise de precipitações de terremoto

14h46: A placa do Pacífico que se move para o oeste, uma placa tectônica oceânica, balança para baixo sob a placa da América do Norte, causando um terremoto a 69 quilômetros da costa nordeste de Honshu, a ilha mais populosa do Japão. O terremoto tem uma magnitude de 9,1, tornando-o o maior terremoto da história do Japão - e um dos cinco terremotos mais poderosos registrados globalmente desde o início da manutenção de registros modernos.

15:27: O terremoto desencadeia um tsunami. A primeira onda chega à Usina Nuclear de Fukushima Daiichi na forma de uma onda de 13 pés de altura, que é desviada por um paredão construído para suportar ondas de até 33 pés de altura.

15:35: Uma segunda onda, esta com mais de 50 pés de altura, rompe a parede. Ele destrói as bombas de água do mar, afoga os painéis de energia que distribuem energia para as bombas de água e atinge os porões onde os geradores de backup estão alojados. Em cinco dos seis reatores, a energia CA é perdida; sem a energia, as bombas de água não podem fornecer o fluxo constante de água fria para os núcleos intensamente quentes dos reatores. Sem o fluxo regular de água de resfriamento, inevitavelmente ocorrerá um derretimento.

LEIA MAIS: Linha do tempo de Chernobyl: como um acidente nuclear transformou-se em desastre histórico

15:37: Com a inundação destruindo as baterias de reserva do gerador, a Unidade 1 também perde energia CC. A sala de controle das Unidades 1 e 2 fica escura, privando os operadores da usina de qualquer capacidade de monitorar os dois reatores.

Pouco antes das 18h: Uma equipe de trabalho vai para o 4º andar do prédio do reator da Unidade 1 sem roupas de proteção. Seus dosímetros leem níveis fora da escala de radiação, indicando que o núcleo da Unidade 1 está exposto e suas hastes de combustível rompidas.

19h03: O primeiro-ministro Naoto Kan declara emergência nuclear.

9:00 da noite.: O governo japonês emite ordens de evacuação para vários milhares de residentes que vivem em um raio de 3 quilômetros da usina.

12 de março: Expande-se a área de evacuação, o telhado explode

Pouco antes das 6 da manhã: O primeiro ministro Kan decide ir para Fukushima. Ele ordena às autoridades que ampliem a zona de evacuação para 10 quilômetros. Com a perda de refrigerante, a temperatura e a pressão aumentam dentro dos reatores.

10h09: A Tokyo Electric Power Company (TEPCO) anuncia que liberou algum vapor da Unidade 1 na tentativa de reduzir a temperatura e a pressão. A ventilação significa que algum material radioativo foi lançado no ar.

10:58: A unidade 2, é anunciado, também foi ventilada.

15:36: Uma explosão de hidrogênio explode o telhado da Unidade 1, derrubando paredes de concreto e deixando para trás apenas a estrutura de aço. Quatro trabalhadores ficaram feridos na explosão. Além dos danos aos trabalhadores, a explosão danifica os cabos elétricos que os trabalhadores vinham instalando para restaurar a energia das Unidades 1 e 2. A explosão também danifica as mangueiras instaladas pelos trabalhadores, prejudicando a capacidade da fábrica de entregar refrigerante para o núcleo do reator.

Pouco antes das 18h30: A área de evacuação é expandida para um raio de 20 quilômetros.

20h20: A TEPCO começa a injetar água do mar na Unidade 1, como um refrigerante substituto. A decisão de usar água do mar é a sentença de morte para o Reator 1: ao contrário da água doce, ela corrói irreparavelmente bombas e tubulações. Ao mesmo tempo, a Agência de Segurança Industrial e Nuclear do Japão (NISA) detecta níveis de radiação nocivos de césio 137 e iodo 131 perto da fábrica.

LEIA MAIS: O encobrimento de Chernobyl: como oficiais erraram na evacuação de uma cidade irradiada

13 de março

6h23: Um oficial da NISA anuncia que o sistema de resfriamento de emergência no reator da Unidade 3 falhou.

22h05: TEPCO começa a injetar água do mar na Unidade 3.

22h09: TEPCO anuncia um plano para injetar água do mar na Unidade 2, o primeiro reconhecimento de emergência naquele reator.

14 de março: Continuam as explosões

11:01: Há uma explosão de hidrogênio no reator da Unidade 3. 11 trabalhadores estão feridos e a estrutura do edifício está gravemente danificada.

15 de março

6h14: Uma explosão de hidrogênio ocorre no reator da Unidade 2.

Ao longo do dia: O bombeamento de água do mar continua nas Unidades 1, 2 e 3. Perto da planta, os níveis de radiação são medidos a 400 milisieverts por hora. Em comparação, a pessoa média é exposta a cerca de 2,4 milisieverts de radiação por ano, o que significa que a radiação em Fukushima é 1,46 milhão de vezes mais forte do que seria em um ambiente normal.

17 de março

Os militares começam a usar helicópteros para despejar água do mar na Unidade 3, onde os níveis de radiação são de 17 millisieverts por hora.

19 de março

Geradores a diesel de substituição são implementados com sucesso nas Unidades 5 e 6, bombeando água de volta para os núcleos do reator. Em outros lugares, a extensão dos danos se torna mais clara: leite e água na grande província de Fukushima mostram níveis excessivamente altos de iodo radioativo.

LEIA MAIS: Chernobyl: 7 pessoas que desempenharam um papel crucial no pior desastre nuclear do mundo

20 de março: as coisas começam a se estabilizar

As temperaturas se estabilizam nas Unidades 5 e 6, trazendo o porto seguro das condições de “desligamento a frio”. A energia elétrica é restaurada para a Unidade 2.

22 de Março

Onze dias após o desastre inicial, a energia elétrica é restaurada para as salas de controle das Unidades 1 e 2. Nas águas residuais logo ao sul da planta, o iodo radioativo é medido a 126,7 vezes mais alto do que o limite legal.

25 de março

A temperatura do Reator da Unidade 1 é reduzida para 204,5 graus Celsius, com segurança dentro dos limites de seu projeto. O governo japonês aconselha os moradores que estão entre 20 e 30 quilômetros de distância da usina a evacuar voluntariamente a área.

LEIA MAIS: Como o acidente de Three Mile Island foi agravado por uma resposta caótica

26 de março

A água do mar testada perto da planta tem 1.250 vezes o limite legal de iodo 131.

11 de abril

Um novo terremoto de magnitude 7,0 abala o leste do Japão. Por 50 minutos, Fukushima perde energia, impedindo que a água de resfriamento alcance as unidades 1, 2 e 3.

12 de abril: Declaração de desastre atômico

A Agência Internacional de Energia Atômica avalia a crise de Fukushima com magnitude de desastre de 7, a mais alta de sua escala.

11 de maio

Os evacuados que abandonaram suas casas a menos de 20 quilômetros de Fukushima têm duas horas para retornar e buscar documentos importantes ou pertences deixados para trás na pressa inicial de sua evacuação.

2 de fevereiro de 2012

Quase um ano após o desastre, o vilarejo de Kawauchi - um dos nove municípios evacuados a menos de 20 quilômetros da usina - anuncia planos para reabrir na primavera.


Como está indo a limpeza?

Dez anos depois, várias cidades no nordeste do Japão permanecem proibidas. As autoridades estão trabalhando para limpar a área para que os residentes possam retornar.

Os principais desafios permanecem. Dezenas de milhares de trabalhadores serão necessários nos próximos 30 a 40 anos para remover com segurança resíduos nucleares, barras de combustível e mais de um milhão de toneladas de água radioativa ainda mantida no local.

Mas alguns residentes decidiram nunca mais voltar porque temem a radiação, construíram novas vidas em outro lugar ou não querem voltar para onde o desastre aconteceu.

Reportagens da mídia em 2020 disseram que o governo poderia começar a liberar a água - filtrada para reduzir a radioatividade - no Oceano Pacífico já no próximo ano.

Alguns cientistas acreditam que o imenso oceano diluiria a água e representaria um baixo risco para a saúde humana e animal. O grupo ambientalista Greenpeace, entretanto, disse que a água contém materiais que podem danificar o DNA humano.

Autoridades disseram que nenhuma decisão final foi tomada sobre o que fazer com o líquido.


Cronologia do terremoto, tsunami e desastre nuclear de 2011 no Japão e no séc. 8217

TÓQUIO (AP) - Quinta-feira marca o 10º aniversário de um grande terremoto, tsunami e desastre nuclear que atingiu a costa nordeste do Japão. Aqui está uma linha do tempo dos eventos:

- 11 de março de 2011: Um terremoto de magnitude 9,0 atinge a costa às 14h46, desencadeando um tsunami que atinge a terra em meia hora. O tsunami atinge a usina nuclear Fukushima Daiichi, destruindo seus sistemas de energia e resfriamento e provocando derretimentos em três reatores.

- 12 de março: uma explosão de hidrogênio ocorre no reator nº 1 da usina, enviando radiação para o ar. Os residentes em um raio de 20 quilômetros (12 milhas) são obrigados a evacuar. Explosões semelhantes ocorrem em dois outros reatores nos dias seguintes.

- 12 de abril: o Japão eleva o acidente para a categoria 7, o nível mais alto na Escala Internacional de Eventos Nucleares e Radiológicos, de um anterior 5, com base na radiação lançada na atmosfera.

- 24 de abril: O governo designa uma zona de exclusão de 2 quilômetros (1,25 milhas) ao redor da usina nuclear, abrangendo nove municípios.

- 16 de dezembro: Depois de os trabalhadores lutarem por meses para estabilizar a usina, o Japão declara uma “paralisação fria”, com temperaturas centrais e pressões reduzidas a um nível em que não ocorrem reações nucleares em cadeia.

- 23 de julho de 2012: Uma investigação independente nomeada pelo governo conclui que o acidente nuclear foi causado por uma falta de segurança adequada e gerenciamento de crise pelo operador da usina, Tokyo Electric Power Co., supervisão negligente por reguladores nucleares e conluio.

- 1º de abril de 2014: A ordem de evacuação é facilitada para uma cidade a oeste da usina nuclear destruída. Partes de pelo menos oito outros municípios podem reabrir nos próximos três anos, embora o número de repatriados continue baixo devido à falta de empregos e às preocupações persistentes com a radiação.

- 22 de dezembro: TEPCO conclui a remoção de todas as barras de combustível nuclear gasto da piscina de resfriamento do reator nº 4, um marco inicial no descomissionamento da usina, que durou décadas.

- 2015-2019: Pequenos robôs equipados com câmeras e sensores são enviados para os reatores danificados, mas fornecem apenas visualizações limitadas dos resíduos de combustível derretido altamente radioativo. Isso torna os planos para sua remoção mais difíceis.

- 10 de fevereiro de 2020: Um painel do governo recomenda a liberação controlada no mar de quantidades crescentes de água de resfriamento radioativa vazada na planta de Fukushima. A TEPCO diz que sua capacidade de armazenamento de 1,37 milhão de toneladas estará cheia no outono de 2022.

- 10 de dezembro: A polícia afirma que o número de mortos no desastre, principalmente devido ao tsunami, chega a 18.426, incluindo 2.527 cujos restos mortais não foram encontrados.

- 13 de fevereiro de 2021: Um terremoto de magnitude 7,3 atinge a costa de Fukushima, deixando um morto e ferindo mais de 180 pessoas. Causa pequenos danos à usina nuclear.

- 6 de março: o primeiro-ministro Yoshihide Suga visita Fukushima e se compromete a acelerar os esforços de descontaminação para que todas as zonas proibidas restantes possam ser reabertas, mas não fornece um prazo.


Terremoto e tsunami no Japão: linha do tempo

(CNN) - Aqui está uma olhada minuto a minuto no devastador terremoto e tsunami que atingiu o Japão na sexta-feira e as preocupações subsequentes com os danos às usinas nucleares. (Todas as horas e datas correspondem à hora local do Japão).

Terremoto de magnitude 8,9 231 milhas a nordeste de Tóquio, Japão, a uma profundidade de 15,2 milhas.

O terremoto é o quinto maior do mundo (desde 1900) e o maior terremoto de todos os tempos a atingir o Japão.

Centro de Alerta de Tsunami do Pacífico emite alerta de tsunami para o Oceano Pacífico, do Japão à costa oeste dos Estados Unidos. Alertas de tsunami soam em mais de 50 países e territórios. .

Dentro de uma hora após o terremoto, uma parede de água de até 9 metros de altura atinge a costa japonesa.

Carros, barcos e trens são varridos. Edifícios desabam. Estradas e rodovias estão cortadas. Os incêndios eclodem em muitos locais.

Relatórios de baixas começam a chegar. O Kyodo News Service relata pelo menos 32 mortos.

O governo japonês declara emergência para a usina nuclear perto de Sendai, a 180 milhas de Tóquio. O Japão possui 54 usinas nucleares.

4 usinas nucleares mais próximas do terremoto foram fechadas.

O sistema de resfriamento do relatório nuclear de Fukushima não está funcionando: as autoridades dizem que estão “se preparando para o pior.

Vários milhares de pessoas que vivem a menos de um quilômetro e meio da fábrica foram obrigadas a evacuar.

Residente do Japão descreve evacuação nuclear 83 tremores secundários em 21 horas no Japão Galeria: Grande terremoto atinge o Japão

Relatório da polícia encontrou 200 - 300 corpos na cidade costeira de Sendai.

60.000 - 70.000 residentes da cidade evacuados para abrigos.

A Polícia Nacional aumentou o número de mortos confirmados para 93.

Um incêndio na usina nuclear de Onagawa é extinto, de acordo com a Agência Internacional de Energia Atômica.

Incêndios são relatados em pelo menos três prefeituras japonesas (Hakodate, Chiba, Miyagi). Uma refinaria de petróleo estava em chamas perto de Tóquio.

Uma barragem se rompe na prefeitura de Fukushima, arrastando dezenas de casas.

4 milhões de casas em Tóquio e arredores estão sem energia.

O Kyodo News Service estima o número de mortes confirmadas em 137.

Delta cancela 29 voos de e para Tóquio.

A American Airlines desvia seis voos em rota de Tóquio para outros aeroportos.

A Marinha dos EUA anuncia o movimento de sete navios em direção ao Japão para ajudar nos esforços de socorro.

O nível de radiação na usina nuclear de Fukushima No. 1 relatou aumento.

O presidente Obama disse que o primeiro-ministro do Japão não lhe disse nenhuma evidência de vazamento de radiação das usinas nucleares de seu país.

O ministro do Comércio do Japão, Banri Kaieda, disse que um pequeno vazamento de radiação pode ocorrer na usina nuclear de Fukushima.

A Polícia Nacional aumentou o número de mortos confirmados para 151.

Ruas do Japão irreconhecíveis após terremoto

A secretária de Estado Hillary Clinton anuncia que aviões da Força Aérea dos Estados Unidos estão indo para o Japão carregando refrigerante para a calça nuclear de Fukushima. O relato de que os aviões transportavam refrigerante foi posteriormente considerado incorreto.

Terremoto de magnitude 6,2 atinge as prefeituras de Nagano e Niigata, de acordo com o US Geological Survey.

Funcionários da companhia de energia anunciaram que irão liberar ar possivelmente radioativo da usina nuclear de Fukushima para evitar a quebra dos vasos de contenção do reator.

Emergência nuclear declarada na usina nuclear de Fukushima Daiichi.

Autoridades relataram que o terremoto e o tsunami cortaram a energia elétrica da usina e que os geradores de backup foram desativados pelo tsunami.

O amanhecer revela quilômetros de rodovias fechadas pelo terremoto.

13.000 pessoas ficaram presas no aeroporto de Narita, outras 10.000 no aeroporto de Haneda, em Tóquio.

A Polícia Nacional agora calcula o número de mortos em pelo menos 184.

Outro terremoto - um de uma série nas últimas 24 horas - atinge a costa oeste de Honshu. O terremoto teve uma intensidade de 6,3 de magnitude.

Tokyo Electric Power IC. diz que substâncias radioativas podem ter vazado na usina nuclear de Fukushima No, 1. A Agência de Segurança Nuclear e Industrial do Japão diz que a radiação perto do portão principal da usina é mais de oito vezes o nível normal.

Os tsunamis continuam a inundar a costa nordeste do Japão.

O número de mortos agora é de pelo menos 427.

O ministro das Relações Exteriores disse que 25 países, incluindo os EUA, ofereceram assistência, incluindo equipes de resgate e suprimentos de socorro.

A Tokyo Power Co. diz que os sistemas de resfriamento em três das quatro unidades de sua planta de Fukushima Daini falharam.

Pelo menos 6 milhões de lares - 10% dos lares do Japão não têm eletricidade, de acordo com o embaixador do país nos Estados Unidos.

As lojas começam a ficar sem comida, água e gasolina à medida que uma grande quantidade de residentes do norte do Japão flui para o sul de suas cidades natais atingidas pelo terremoto.

O número de mortos sobe para pelo menos 900, de acordo com a rede de transmissão NHK.

As equipes de resgate lutam para tirar os sobreviventes de casas desabadas, água para alimentos e incêndios.

Uma pequena quantidade de césio radioativo escapou de uma usina nuclear na prefeitura de Fukushima, de acordo com a Agência Nuclear e Industrial do Japão. Autoridades dizem que o vazamento pode ter sido causado pelo derretimento de uma haste de combustível.

A Tokyo Electric Company diz que uma explosão na fábrica de Fukushima Daiichi feriu quatro trabalhadores. (A Kyodo News Agency mais tarde citará funcionários da companhia elétrica dizendo que a explosão causou o colapso do telhado de um reator.)

Os técnicos trabalharam para conter as temperaturas em duas usinas nucleares japonesas, onde os sistemas de resfriamento foram danificados pelo desastre.

Nos Estados Unidos, o especialista nuclear Robert Alvarez (Instituto de Estudos de Políticas de Washington) diz que a situação "tem potencial para desastres".

O US Geological Survey diz que o terremoto parece ter movido a ilha principal do Japão --- toda a ilha --- em 2,5 metros e deslocado a Terra em seu eixo.

A área de evacuação em torno da usina nuclear de Fukushima Daiichi se estendeu por 20 quilômetros (cerca de 12,5 milhas).

As autoridades insistem que nenhum gás nocivo foi emitido pela explosão na usina nuclear de Fukushima. Eles atribuíram a explosão ao "vapor de água que fazia parte do processo de resfriamento".

Incêndios registrados em mais de 200 localidades em 12 prefeituras japonesas.

Aeronaves e helicópteros dos fuzileiros navais dos EUA são despachados de bases em Okinawa para ajudar nos esforços de socorro.

Os níveis de radiação na usina Fukushima Daiichi foram relatados como tendo caído, enquanto as autoridades se preparavam para inundar a estrutura de contenção com água do mar para reduzir as temperaturas.

As autoridades fazem planos para distribuir comprimidos de iodo - um tratamento para prevenir o envenenamento por radiação - para residentes próximos a duas usinas nucleares danificadas.

Cerca de 9.500 pessoas - metade da população - não foram encontradas na cidade de Minamisanriku, na costa japonesa do Pacífico.

Um oficial do gabinete disse que o colapso das paredes de um prédio na usina Fukushima Daiichi não danificou o reator e seu sistema de contenção.

Muitas áreas passam por apagões porque as usinas são fechadas por motivos de segurança. O número de casas sem energia caiu para pouco mais de 5 milhões, de acordo com a empresa de energia.

Mais de 83.000 pessoas que vivem em um raio de 3 milhas de duas usinas de energia começam uma evacuação ordenada pelo governo.

50.000 militares das Forças de Autodefesa do Japão, 190 aeronaves e 25 navios foram destacados para ajudar nos esforços de resgate, anunciou o Ministério da Defesa.

A emissora NHK relata que o Ministério da Defesa enviou uma equipe especializada em contaminação radioativa para um posto de comando perto da usina onde ocorreu um vazamento de radiação.

As vendas de gasolina em Tóquio são limitadas a 20 litros (5,3 galões) por carro.

Três pessoas (selecionadas aleatoriamente em 90) tiveram teste positivo para exposição à radiação na prefeitura de Fukushima.

Há notícias de que as autoridades japonesas informaram à Agência Internacional de Energia Atômica (AIEA) que a explosão na planta de Fukushima Daiichi ocorreu fora do navio de contenção primária. A Tokyo Power Company diz que a integridade da embarcação de contenção não foi comprometida. Água do mar misturada com boro está sendo injetada em um esforço para resfriar o sistema.

MAIS TARDE, NA MANHÃ DE DOMINGO

Um funcionário do governo disse que pode estar ocorrendo um derretimento na planta danificada, gerando temores de uma liberação generalizada de material radioativo. Enquanto isso, outro reator na mesma instalação falhou na manhã de domingo - elevando para três o número de unidades que estão enfrentando grandes problemas no resfriamento de material radioativo


Cronologia do terremoto, tsunami e desastre nuclear do Japão em 2011

TÓQUIO (AP) - Quinta-feira marca o 10º aniversário de um grande terremoto, tsunami e desastre nuclear que atingiu a costa nordeste do Japão. Aqui está uma linha do tempo dos eventos:

- 11 de março de 2011: Um terremoto de magnitude 9,0 atinge a costa às 14h46, desencadeando um tsunami que atinge a terra em meia hora. O tsunami atinge a usina nuclear Fukushima Daiichi, destruindo seus sistemas de energia e resfriamento e provocando derretimentos em três reatores.

- 12 de março: uma explosão de hidrogênio ocorre no reator nº 1 da usina, enviando radiação para o ar. Os residentes em um raio de 20 quilômetros (12 milhas) são obrigados a evacuar. Explosões semelhantes ocorrem em dois outros reatores nos dias seguintes.

- 12 de abril: o Japão eleva o acidente para a categoria 7, o nível mais alto na Escala Internacional de Eventos Nucleares e Radiológicos, de um anterior 5, com base na radiação lançada na atmosfera.

- 24 de abril: O governo designa uma zona de exclusão de 2 quilômetros (1,25 milhas) ao redor da usina nuclear, abrangendo nove municípios.

- 16 de dezembro: Depois de os trabalhadores lutarem por meses para estabilizar a planta, o Japão declara uma “paralisação fria”, com temperaturas centrais e pressões baixas a um nível em que não ocorrem reações nucleares em cadeia.

- 23 de julho de 2012: Uma investigação independente nomeada pelo governo conclui que o acidente nuclear foi causado por uma falta de segurança adequada e gerenciamento de crise pelo operador da usina, Tokyo Electric Power Co., supervisão negligente por reguladores nucleares e conluio.

- 1º de abril de 2014: A ordem de evacuação é facilitada para uma cidade a oeste da usina nuclear destruída. Partes de pelo menos oito outros municípios podem reabrir nos próximos três anos, embora o número de repatriados continue baixo devido à falta de empregos e às preocupações persistentes com a radiação.

- 22 de dezembro: TEPCO conclui a remoção de todas as barras de combustível nuclear gasto da piscina de resfriamento do reator nº 4, um marco inicial no descomissionamento da usina, que durou décadas.

- 2015-2019: Pequenos robôs equipados com câmeras e sensores são enviados para os reatores danificados, mas fornecem apenas visualizações limitadas dos resíduos de combustível derretido altamente radioativo. Isso torna os planos para sua remoção mais difíceis.

- 10 de fevereiro de 2020: Um painel do governo recomenda a liberação controlada no mar de quantidades crescentes de água de resfriamento radioativa vazada na planta de Fukushima. A TEPCO diz que sua capacidade de armazenamento de 1,37 milhão de toneladas estará cheia no outono de 2022.

- 10 de dezembro: A polícia afirma que o número de mortos no desastre, principalmente devido ao tsunami, chega a 18.426, incluindo 2.527 cujos restos mortais não foram encontrados.

- 13 de fevereiro de 2021: Um terremoto de magnitude 7,3 atinge a costa de Fukushima, deixando um morto e ferindo mais de 180 pessoas. Causa pequenos danos à usina nuclear.

- 6 de março: o primeiro-ministro Yoshihide Suga visita Fukushima e se compromete a acelerar os esforços de descontaminação para que todas as zonas proibidas restantes possam ser reabertas, mas não fornece um prazo.


Dez anos desde o desastre nuclear de Fukushima

11 de março de 2011 foi um dia terrível para o Japão. Os desastres naturais levaram a um desastre causado pelo homem que o país ainda está enfrentando. Hoje marca 10 anos desde que um tsunami desencadeou o pior desastre nuclear do mundo desde 1986.

Naquela tarde, o mais poderoso terremoto da história do Japão & # 8217 atingiu o mar na costa leste do país. O terremoto de magnitude 9,0 causou uma série de tsunamis que atingiram a costa leste do Japão e # 8217. Cerca de 18.000 pessoas foram mortas por esses tsunamis.

Em 11 de março de 2011, o mais poderoso terremoto da história do Japão & # 8217 atingiu o mar ao largo da costa leste do país. O terremoto de magnitude 9,0 causou uma série de tsunamis que atingiram a costa leste do Japão e # 8217. Cerca de 18.000 pessoas foram mortas por esses tsunamis.
(Fonte: Maximilian Dörrbecker /Connormah/W.Rebel [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons.)

Mas os tsunamis também trouxeram outros problemas. A Usina Nuclear de Fukushima Daiichi foi construída às margens do oceano na cidade de Ōkuma, no distrito de Fukushima. A usina cria energia nuclear.

Energia nuclear
A energia nuclear é criada pela divisão de átomos em uma reação nuclear & # 8211 a mesma ciência por trás das armas nucleares. A energia nuclear produz resíduos tóxicos que devem ser manuseados e armazenados com muito cuidado.
O grande perigo da energia nuclear é a radiação. Se algo for & # 8220radioativo & # 8221, significa que emite radiação. A radiação é a energia viajando em ondas. Altos níveis de radiação podem causar doenças ou até mesmo a morte. Também pode afetar o DNA de humanos e animais.
Como as reações nucleares criam grandes quantidades de calor, os reatores nucleares onde ocorrem as reações precisam ser constantemente resfriados.

Por segurança, a usina de Fukushima foi fechada assim que o terremoto foi detectado. Quando a eletricidade acabou, a fábrica teve que contar com seus geradores elétricos de reserva para resfriar os reatores.

Quando uma onda tsunami de 14 metros atingiu a usina, seus geradores de backup pararam de funcionar. Os reatores inundados começaram lentamente a superaquecer. Nos dias seguintes, três núcleos do reator da fábrica & # 8217s derreteram e ocorreram três grandes explosões.
(Fonte: Digital Globe [CC BY-SA 3.0], via Wikimedia Commons.)

Mas quando uma onda de tsunami de 14 metros atingiu a usina, seus geradores de backup também pararam de funcionar. Os reatores inundados começaram lentamente a superaquecer. Nos dias seguintes, três dos quatro núcleos do reator da fábrica derreteram e ocorreram três grandes explosões.

A radiação começou a escapar da planta. O governo fechou uma área dentro de 12,5 milhas (20 quilômetros) da usina. Mais de 150.000 pessoas foram forçadas a deixar suas casas.

A radiação começou a escapar da planta. O governo fechou uma área dentro de 12,5 milhas (20 quilômetros) da usina. Mais de 150.000 pessoas foram forçadas a deixar suas casas. Acima, meses após o acidente, um cientista estuda os danos ao reator 3.
(Fonte: Greg Webb, IAEA Imagebank [CC BY-SA 2.0], via Wikimedia Commons.)

Isso foi há dez anos. Desde então, o governo do Japão gastou mais de US $ 300 bilhões se recuperando do terremoto, tsunamis e do acidente nuclear.

Algumas áreas ao redor da fábrica de Fukushima ainda estão fechadas, mas grande parte dela foi reaberta há alguns anos. Cientistas das Nações Unidas afirmam que a radioatividade do desastre provavelmente não causará problemas de saúde futuros para as pessoas na área.

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O governo fechou a área ao redor da usina. Mais de 150.000 pessoas foram forçadas a deixar suas casas. Algumas áreas ao redor da fábrica de Fukushima ainda estão fechadas, mas grande parte dela foi reaberta há alguns anos. Acima, uma das áreas fechadas em 2016.

Ainda assim, a maioria das pessoas que morava na área não voltou. Em 2019, a empresa proprietária da usina decidiu fechá-la definitivamente. A limpeza do local deve levar 40 anos.

O grupo Greenpeace, que trabalha para proteger o meio ambiente, diz que os níveis de radiação são muito altos em muitas das áreas reabertas. O grupo diz que a região não pode voltar ao normal.

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Em 2019, a empresa proprietária da usina decidiu fechá-la definitivamente. A limpeza do local deve levar 40 anos. As enormes pilhas nesta foto são sujeira radioativa que foi coletada como parte do esforço de limpeza.

Uma grande questão sobre a limpeza é para onde irá todo o material radioativo. Esse é um problema enfrentado por qualquer usina nuclear. A fábrica de Fukushima tem um problema extra. Há tanta água radioativa na planta que não há espaço suficiente para armazenar muito mais.

O governo diz que filtrou a maior parte da radiação da água e planeja liberar a água de volta para o oceano. Pescadores e grupos como o Greenpeace não gostam dessa ideia. Eles temem que a radiação prejudique a vida marinha e, mais cedo ou mais tarde, retorne aos humanos.

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Uma grande questão sobre a limpeza é para onde irá todo o material radioativo. Há tanta água radioativa na planta que não há espaço suficiente para armazenar muito mais. O governo afirma que planeja liberar a água de volta ao oceano.

Embora o desastre de Fukushima Daiichi tenha acontecido há 10 anos, seus efeitos continuam hoje e serão sentidos em um futuro distante.

Você sabia…?
Muitas pessoas acreditam que a energia nuclear será uma ferramenta importante para combater a crise climática. Quando a energia nuclear funciona corretamente, ela cria muito menos poluição do ar do que o carvão ou o petróleo. Mas a energia nuclear sempre produz materiais radioativos. A questão é se os humanos podem controlar, armazenar e conter esses materiais com segurança, mesmo em face de desastres naturais enormes e inesperados.

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Cronologia do terremoto, tsunami e desastre nuclear do Japão em 2011

TÓQUIO - Quinta-feira marca o 10º aniversário de um grande terremoto, tsunami e desastre nuclear que atingiu a costa nordeste do Japão. Aqui está uma linha do tempo dos eventos:

- 11 de março de 2011: Um terremoto de magnitude 9,0 atinge a costa às 14h46, desencadeando um tsunami que atinge a terra em meia hora. O tsunami atinge a usina nuclear Fukushima Daiichi, destruindo seus sistemas de energia e resfriamento e provocando derretimentos em três reatores.

- 12 de março: uma explosão de hidrogênio ocorre no reator nº 1 da usina, enviando radiação para o ar. Os residentes em um raio de 20 quilômetros (12 milhas) são obrigados a evacuar. Explosões semelhantes ocorrem em dois outros reatores nos dias seguintes.

- 12 de abril: o Japão eleva o acidente para a categoria 7, o nível mais alto na Escala Internacional de Eventos Nucleares e Radiológicos, de um anterior 5, com base na radiação lançada na atmosfera.

- 24 de abril: O governo designa uma zona de exclusão de 2 quilômetros (1,25 milhas) ao redor da usina nuclear, abrangendo nove municípios.

- 16 de dezembro: Depois de os trabalhadores lutarem por meses para estabilizar a planta, o Japão declara uma “paralisação fria”, com temperaturas centrais e pressões baixas a um nível em que não ocorrem reações nucleares em cadeia.

- 23 de julho de 2012: Uma investigação independente nomeada pelo governo conclui que o acidente nuclear foi causado por uma falta de segurança adequada e gerenciamento de crise pelo operador da usina, Tokyo Electric Power Co., supervisão negligente por reguladores nucleares e conluio.

- 1º de abril de 2014: A ordem de evacuação é facilitada para uma cidade a oeste da usina nuclear destruída. Partes de pelo menos oito outros municípios podem reabrir nos próximos três anos, embora o número de repatriados continue baixo devido à falta de empregos e às preocupações persistentes com a radiação.

- 22 de dezembro: TEPCO conclui a remoção de todas as barras de combustível nuclear gasto da piscina de resfriamento do reator nº 4, um marco inicial no descomissionamento da usina, que durou décadas.

- 2015-2019: Pequenos robôs equipados com câmeras e sensores são enviados para os reatores danificados, mas fornecem apenas visualizações limitadas dos resíduos de combustível derretido altamente radioativo. Isso torna os planos para sua remoção mais difíceis.

— Feb. 10, 2020: A government panel recommends the controlled release into the sea of rapidly increasing amounts of leaked radioactive cooling water at the Fukushima plant. TEPCO says its 1.37 million ton storage capacity will be full in fall 2022.

— Dec. 10: Police say the death toll from the disaster, mostly from the tsunami, reaches 18,426, including 2,527 whose remains have not been found.

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— Feb. 13, 2021: A magnitude 7.3 earthquake hits off the Fukushima coast, leaving one dead and injuring more than 180 people. It causes minor damage at the nuclear plant.

— March 6: Prime Minister Yoshihide Suga visits Fukushima and pledges to accelerate decontamination efforts so all remaining no-go zones can be reopened, but doesn’t give a timeframe.


Consulte Mais informação

The disaster also caused level 7 meltdowns at three reactors in the Fukushima Daiichi Nuclear Power Plant complex, situated about 140 miles north of Tokyo.

Here is everything you need to know about it.

O que aconteceu?

Damage to the plant had already been caused by the massive earthquake, which sent its three nuclear reactors into automatic shut down as a safety measure.

But the reactors were not prepared for the tsunami waves that followed, and as the diesel generators and battery back-ups that were supposed to cool the reactor cores failed, temperatures began to rise uncontrollably.

Hydrogen gas was released, causing large explosions which sent all three reactors into meltdown, spewing radiation and forcing 150,000 people from their homes, many of whom will never return.

No-one was killed from the explosions themselves, but 35 people were injured and the incident sparked a major nuclear ordeal. The disaster was eventually classified at the same severity level as the 1986 explosion at Chernobyl.

Could the disaster have been prevented?

An official inquiry found that Tokyo Electric Power (Tepco) – the company running the station – had failed to plan for the very foreseeable dangers of earthquakes and tsunamis, and had no evacuation plan in place.

And in 2012, a panel criticised the response of Tepco, regulators and then Prime Minister Naoto Kan, who had resigned the year before after criticism of his handling of the disaster.

“The Fukushima nuclear power plant accident was the result of collusion between the government, the regulators and Tepco, and the lack of governance by said parties,” the panel said.

Regulators had been reluctant to adopt global safety standards that could have helped prevent the disaster: "Across the board, the commission found ignorance and arrogance unforgivable for anyone or any organisation that deals with nuclear power,” said the panel.

It also found evidence that damage from the earthquake, and not just the ensuing tsunami, could not be ruled out as a cause of the incident in one of the world’s most quake-prone nations.

“We have proved it cannot be said that there would have been no crisis without the tsunami,” Katsuhiko Ishibashi, seismologist and panel member, said.

What is the area like today?

Many people still have an image of the negative situation of Fukushima Prefecture shortly after the region was hit by the disaster-caused nuclear plant accident.

This has hindered Fukushima's recovery and prevented various countries and regions from lifting import restrictions on agricultural and other products from Japan.

It took six years and a huge clean-up effort before most of the residents evacuated from the area were allowed to return, and today there remains a “core zone” which is still too dangerous for 50,000 inhabitants to be allowed back.

The mammoth clean-up operation is still ongoing, with a crew of over 5,000 people. Independent estimates put the final bill for the project at over £550 billion, and current predictions suggest it may be another 30 years before the site is fully cleaned up.

But recovery has been steadily progressing, and earlier this month the Reconstruction Agency – a government agency overseeing work on recovery from the Great East Japan Earthquake – opened the Fukushima Updates website.

The aim of the site is to accurately and clearly send out information in English regarding questions and concerns that people may have over the safety of Fukushima and Japan.

Intended as a forefront tool to disseminate the latest information on Fukushima, the site responds in a Q&A format to questions and concerns that people may have over the current situation of Fukushima, and the safety of Japanese food products.


Northern Japan’s nuclear emergency

Of significant concern following the main shock and tsunami was the status of several nuclear power stations in the Tōhoku region. The reactors at the three nuclear power plants closest to the quake’s epicentre were shut down automatically following the temblor, which also cut the main power to those plants and their cooling systems. However, inundation by the tsunami waves damaged the backup generators at some of those plants, most notably at the Fukushima Daiichi (“Number One”) plant, situated along the Pacific coast in northeastern Fukushima prefecture about 60 miles (100 km) south of Sendai. With power gone, the cooling systems failed in three reactors within the first few days of the disaster, and their cores subsequently overheated, leading to partial meltdowns of the fuel rods. (Some plant workers, however, attributed at least one partial meltdown to coolant-pipe bursts caused by the earthquake’s ground vibrations.) Melted material fell to the bottom of the containment vessels in reactors 1 and 2 and burned sizable holes through the floor of each vessel, which partially exposed the nuclear material in the cores. Explosions resulting from the buildup of pressurized hydrogen gas in the outer containment buildings enclosing reactors 1, 2, and 3, along with a fire touched off by rising temperatures in spent fuel rods stored in reactor 4, led to the release of significant levels of radiation from the facility in the days and weeks following the earthquake. Workers sought to cool and stabilize the damaged reactors by pumping seawater and boric acid into them.

Because of concerns over possible radiation exposure, Japanese officials established an 18-mile (30-km) no-fly zone around the facility, and an area of 12.5 miles (20 km) around the plant was evacuated. The evacuation zone was later extended to the 18-mile no-fly radius, within which residents were asked to leave or remain indoors. The appearance of increased levels of radiation in some local food and water supplies prompted officials in Japan and overseas to issue warnings about their consumption. At the end of March, seawater near the Daiichi facility was discovered to have been contaminated with high levels of radioactive iodine-131. The contamination stemmed from the exposure of pumped-in seawater to radiation inside the facility this water later leaked into the ocean through cracks in water-filled trenches and tunnels between the facility and the ocean.

In mid-April Japanese nuclear regulators elevated the severity level of the nuclear emergency at the Fukushima Daiichi facility from 5 to 7—the highest level on the scale created by the International Atomic Energy Agency—placing the Fukushima accident in the same category as the Chernobyl accident, which had occurred in the Soviet Union in 1986. Radiation levels remained high in the evacuation zone, and it was thought that the area might be uninhabitable for decades. However, several months after the accident, government officials announced that radiation levels in five towns located just beyond the original 12.5-mile evacuation zone had declined enough that they could allow residents to return to their homes. Although some people did come back, others stayed away, concerned about the amount of radioactive materials still in the soil. Attempts were made in several of those areas to remove contaminated soil. In December 2011 Japanese Prime Minister Noda Yoshihiko declared the Fukushima Daiichi facility stable after the cold shutdown of its reactors had been completed.

In the years following the accident, numerous leaks at the facility occurred at the site where contaminated reactor cooling water was stored. A significant leak occurred in August 2013 that was severe enough to prompt Japan’s Nuclear Regulation Authority to classify it as a level-3 nuclear incident.


Timeline of Events at Japan's Fukushima Nuclear Reactors

A 9.0-magnitude earthquake (originally estimated at 8.9) struck off the coast of Honshu, Japan, and an enormous tsunami followed shortly after. Eleven nuclear reactors at the four nearest power plants automatically shut down upon sensing ground accelerations, stopping the nuclear fission of uranium in their cores. Nuclear fuel requires continued cooling even after a plant is shut down, though, because residual fission products continue to decay and produce a huge amount of heat. The Japanese plants use continually-pumped water, which absorbs a great deal of heat, to cool their nuclear reactors.

The earthquake knocked out the electricity at the Fukushima Daiichi plant run by Tokyo Electric Power Company (TEPCO). Emergency diesel generators were used to pump water to cool Reactor Units 1, 2 and 3, which had been operating at the time of the quake, but an hour later, the back-up generators were knocked out by tsunami flooding.

Insufficient power meant that water could not be pumped through the nuclear cores quickly enough. As the water inside the reactors heated up too high and started boiling, the water level dropped inside the cores, and the pressure rose from the steam. TEPCO declared a state of emergency. Japanese authorities ordered the evacuation of residents within a three-kilometer radius of Fukushima Daiichi, and told people within a 10-kilometre radius to remain indoors. This was a precautionary measure because, at that point, there had been no release of radiation from the nuclear power plant. The containment vessels housing the reactor vessels were withstanding the increase in pressure inside.

Workers at Fukushima Daiichi worked desperately to restore the diesel generators, and to hook up mobile power sources in order to pump sufficient water to cool the three hot reactors. Units 1 and 2 were both experiencing water level drops and rises in pressure, but the water level in all three reactor vessels remained above the fuel elements at the end of March 11.

A fire broke out at a nuclear power plant in Oganawa immediately after the earthquake. This was soon extinguished, and that plant saw no further problems.

At 9 am local Japan time, the pressure within the containment vessel of Fukushima Daiichi Unit 1 was as high as 840 kPa, compared to reference levels of 400 kPa. Officials vented the vessel to lower its pressure. The released water vapor was filtered to retain most of the radiation within the containment, but because the vapor had been through the reactor core, a certain release of radioactive substances such as caesium-137 and iodine-131 was inevitable. Tepco was also preparing to relieve pressure for Units 2 and 3.

An explosion occurred at Unit 1, blowing off the roof and walls of the concrete structure built around it and leaving a naked steel structure behind. Four workers were injured. Tepco tamped down initial panic and confusion by explaining that the external building structure does not act as the containment, which is an airtight steel structure within, and that the containment was not damaged in the explosion. Hydrogen gas which had burned off of cladding around the fuel rods inside the reactors was the main substance released.

When radiation levels reached 500 microsieverts per hour around the facility due to pressure venting, non-radioactive potassium iodide tablets were brought into the area, but not distributed. Potassium iodide is quickly taken up by the body and its presence prevents the absorption of iodine-131 should people be exposed to it. The evacuation radius was also incrementally increased, eventually expanding to a 20-km radius around the facility. The injection of seawater into parts of the building near the reactor started at 8.20pm local time and was followed by the addition of boric acid, which inhibits nuclear reactions.

The nearby Fukushima Daini power plant encountered problems for the first time after safely shutting down four operational reactor units the day before. Daini Unit 1's isolation cooling system, supplemented by a back-up water condensate system, had been operating normally, but the back-up system stopped working at 5.32am local time when its suppression chamber reached 100 degrees Celsius. Residents within 10 kilometers of Daini were evacuated in case Tepco were to need to vent the containments of Daini units. The number of evacuees around both sites stood at 185,000.

The containment of Reactor Unit 3 at Fukushima Daiichi was vented again in order to lower the pressure inside. Water levels in all three reactors were continuing to drop. Following the failure of a high pressure injection system and other attempts to cool the plant, injection of water, and later seawater, started.

Japanese officials said they believed a partial meltdown had probably occurred in at least two of the nuclear reactors, due to water levels having fallen below the level of the fuel rods inside them. [Infographic: What Is a Nuclear Meltdown?]

At Fukushima Daini Unit 1, plant operators were able to restore a residual heat remover system to cool the reactor, and workers at Units 2 and 4 were working to restore the same residual heat removal systems. Unit 3 was in a safe, cold shutdown. Radiation dose rate measurements observed at four locations around the plant's perimeter over a 16-hour period on 13 March were all normal.

Throughout the day, all Fukushima Daiichi reactors were still being powered by mobile power generators on site, because power via off-site power supply or backup diesel generators had still not been restored.

A skeleton crew of 50 workers were continuing to inject seawater and boron into the reactor vessel to cool the reactor at Unit 1, while the reactor core in Unit 2 was being cooled through reactor core isolation cooling, a procedure used to remove heat from the core, via mobile power generators. The reactor water level was lower than normal but remained steady.

A seawater-boric acid combination continued to be injected into Unit 3. Water levels inside the reactor vessel increased steadily for a while but later stopped increasing for an unknown reason. The concentration of hydrogen was increasing inside the containment building, and a hydrogen explosion occurred at Unit 3 at 11:01 am local Japan time, injuring 11 workers. The primary containment vessel was not damaged.

Fortunately, prevailing winds were moving away from the Japanese coast to the East, carrying any radioactive materials released by venting and explosions out to sea.

The reactors Units 1, 2 and 3 of the Fukushima Daini nuclear power plant were pronounced to be in cold shutdown status, meaning the pressure of the water coolant in the three reactors was around atmospheric level and the temperature was below 100 degrees Celsius. Under these conditions, the reactors were considered to be safely under control. Unit 4 was not yet in a cold shutdown.

A dose rate of 11.9 millisieverts (mSv) per hour was recorded early on March 15 and a 0.6 millisieverts (mSv) per hour rate was recorded six hours later, suggesting radiation levels were dropping off. Cooling via seawater injections was ongoing in all three units.

The spent fuel storage pond at the Unit 4 reactor of the Fukushima Daiichi nuclear power plant, which was thought to be in a cold shutdown, caught on fire. Radioactivity was being released directly into the atmosphere, and radiation doses of up to 400 millisieverts per hour were briefly reported between Units 3 and 4. That hourly dose is approximately 100 times the amount of background radiation the average person absorbs in a year.

The spent fuel fire was extinguished two hours after it began, and radiation levels dropped off again shortly after. Authorities said the fire may have been caused by an earlier hydrogen explosion. An explosion at the Unit 2 reactor at the Fukushima Daiichi plant had occurred at around 6:20 am local Japan time.

The 400 mSv per hour recorded radiation level caused workers to be temporarily evacuated, but they were later called back in. Officials advised residents within 30 km of Fukushima Daiichi to stay indoors.

It was determined that the hydrogen explosion at Unit 2 may have affected the integrity of its primary containment vessel, which would mean greater radiation leaks to the environment.

By the end of March 15, all units at Fukushima Daini had been brought to a cold shutdown.

The pressure inside Unit 3 suddenly plunged, suggesting that either the gauges were malfunctioning or its containment vessel may have cracked. Radiation doses of about 250 millisieverts an hour had been detected 100 feet above the plant.

Early in the day, the water level in Unit 5 at Fukushima Daiichi, which was loaded with fuel but thought to be in a cold and safe shutdown, was found to be dropping. Diesel generators from Unit 6 were brought over to Unit 5 to pump its cooling system.

Due to ongoing power failures, temperatures at spent fuel pools at Fukushima Daiichi were rising by approximately 1 degree Celsius per day. The hottest was the pool near Unit 4, which was at 84 degrees Celsius. According to IAEA experts, a typical spent fuel pool temperature is kept below 25 ?C under normal operating conditions, which requires a constant power source.

Japanese Defense Minister Toshimi Kitazawa announced that Special Defense Forces helicopters planned to drop water onto the spent fuel rods near Unit 3, and officials were preparing to spray water into Unit 4 from ground positions.

Tepco confirmed that several workers had been injured over the previous few days. At least 17 workers had experienced some radiation exposure, and one worker suffered "significant" radiation exposure while venting a reactor unit. Two workers are missing.

Four helicopters dropped water on the spent fuel rods of Unit 3, but this had little effect on their temperature. Military fire trucks later began spraying cooling water on them. Unit 3 was considered to be a greater threat than Unit 4, because it is the only one loaded with a mixed fuel known as MOX &ndash which contains plutonium-239, a more dangerous radioactive material than depleted uranium-238.

An external grid power line cable was successfully attached to Unit 2. Power will be turned on in Unit 2 as soon as workers finish spraying of water on Unit 3.

For the first time, Japanese officials admit that burying the damaged nuclear power plants in sand and concrete - the method used to seal huge radiation leakages from the Chernobyl meltdown in 1986 - maybe be the only way to prevent a massive radiation release.

"It is not impossible to encase the reactors in concrete. But our priority right now is to try and cool them down first," an official from the plant operator, Tokyo Electric Power Co, told a news conference. Officials said they still hoped to fix a power cable to at least two reactors to restart water pumps needed to cool overheating nuclear fuel rods at the Fukushima Dai-ichi plant.

New reports trickle out that, immediately after the nuclear damage was detected, Japan turned down an offer from the United States to provide technical support for cooling and dismantling the damaged reactors. At that point, Japanese officials said, the government and TEPCO still believed they could handle the situation themselves.

Meanwhile, Japan fallout reaches California but, according to an official, radiation is miniscule, far below health threat levels.

March 19 - 20:

Workers continued spraying Units 1, 2 and 3 with seawater and worked to reconnect the power supply to Unit 2 (which would then act as a hub to power Unit 1) in order to operate their cooling systems.

Unit 1's containment vessel appeared to be intact and pressure inside was restored, but the containments of Units 2 and 3 are both thought to have cracked during explosions in previous days. White smoke was seen to be emerging from both vessels, but seemed to diminish over time.

The spent fuel pools in Units 3 and 4 are still dangerously hot, and helicopters have continued dropping water on them.

The reactor cores and spent fuel pools of Units 5 and 6, which were in a cold shutdown at the time of the March 11 earthquake and had not since been problematic, began to heat up. Workers have turned on generators to pump water through them and have drilled holes in the roofs of their containment buildings to prevent the hydrogen explosions that damaged other units in previous days.

The Japanese government has advised evacuees who live within a 20 km radius of the Fukushima Daiichi plant to take iodide pills after heightened levels of radioactive iodine-31 were found in milk and vegetables grown in the area.

The containment vessels of Reactor Units 2 and 3, which were suspected of having cracked in explosions, have been found to be intact.

Seawater injection is continuing in Units 1, 2 and 3. Plant officials said off-site power was about to be restored to Units 1 and 2, and had already been restored to Units 3 and 4. Restored power will allow normal cooling operations to resume in the reactors. A U.S. Nuclear Regulatory Commission (NRC) official described the situation at the Fukushima plant as "on the verge of stabilizing."

The NRC is planning a 90-day review of reactor safety to assess natural disaster preparations at 104 U.S. nuclear plants, some of which use the same model as the Fukushima plant. A report on the NRC&rsquos initial findings will be released after 30 days. Bill Borchardt, executive director of operations at NRC, said he and his commission do not expect to find any significant weaknesses.

Efforts to restore electricity to the Fukushima Daiichi plant in order to resume normal operation of its cooling system were sidetracked by rising temperatures at Unit 2's spent fuel pool. Steam was seen spewing from the pool. If water were to boil away and leave the spent fuel rods exposed, they would melt, sending radioactive materials into the air, so workers had to focus on cooling the pool down by spraying it with water.

A power line connected to Reactor Units 1 through 4 may be damaged, so technicians are working on fixing it while other workers continue to pump water through the Units via fire hoses.

Elevated levels of radioactive iodine and cesium have also been detected in the seawater near Fukushima, though not elevated enough to pose a direct threat to human health according to experts. The Japan Agency for Marine-Earth Science and Technology (JAMSTEC) have begun carrying out comprehensive measurements of the radioactivity in the marine environment. Sea water sampling from eight locations will be sampled and their radionuclide concentrations and dose rates will be analysed by the Japan Atomic Energy Agency (JAEA). Results will be provided on 24 March.

Radiation levels surpassing 400 times the normal level had been detected in soil about 25 miles from the Fukushima plant, according to the government's Science Ministry. Though drastically higher than normal, this is also said not to pose an immediate health risk.

Workers continue their efforts to reconnect power to the plant, after temporarily evacuating due to higher than normal levels of radioactivity being detected around a smoking fuel pool near Reactor Unit 2. Off-site electricity is connected to a transformer in Unit 2, but technicians must conduct diagnostic tests to determine the integrity of the reactor's electrical systems before turning them on. When Unit 2 is powered up, workers will move to Unit 1, which sustained some damage during a hydrogen explosion and may take more time to get going.

Units 3 and 4 have not been hooked up to power yet, despite previously reports to the contrary. There is concern about the too-hot spent fuel pools at both units. Units 5 and 6 are hooked up to off-site power, and are not causes for immediate concern.

In Tokyo, iodine-131 was detected in water samples at a level of 210 becquerels per liter. The recommended limit for infants is 100 becquerels per liter, and for adults, the limit is 300 becquerels. Japan's Health Ministry said it was unlikely that there would be negative consequences to infants who drank the contaminated water, but that it should be avoided if possible.

Shipment of raw milk and parsley from Ibaraki Prefecture, adjacent to Fukushima, was suspended. Shipments of 11 contaminated vegetables from Fukushima Prefecture ended on Monday (March 21).

Radioactive iodine found in water in Tokyo dropped back to safe levels after being considered dangerous for consumption by infants the day before, according to city authorities. The level fell to 79 becquerels per liter (Bq/L) and is considered safe for consumption by both infants and adults. In Japan, 100 Bq/L is safe for infants and 300 Bq/L is safe for adults. These limits are much stricter than those in the U.S., where infants are allowed to drink water containing radioactivity as high as 300 Bq/L, and adults are allowed to drink water with 3,000 Bq/L of radioactivity.

At the Fukushima Daiichi plant, 140 miles north of Tokyo, workers are still pumping seawater onto spent fuel pools at all six nuclear reactors, using a combination of sprayhoses, pump trucks, and water injection through functional cooling lines. The temperature of the fuel pool at Unit 2, the most worrisome of them all, climbed to 52 degrees Celsius on March 23 but has since dropped back to 47 degrees C. Spent fuel pools are normally kept under 25 degrees C.

Three contracted workers at Unit 3 were exposed to elevated levels of radiation, and were taken to hospital with beta-radiation burns on their feet and legs. The workers purportedly ignored the readings of their dosimeters while treading through contaminated water, believing the meters to be giving inaccurate readings.

The number of workers at the Fukushima Daiichi nuclear power plant found to have received more than 100 millisieverts of radiation dose totalled 17. These include the three contract workers, and fourteen Tepco employees.

Japanese officials have begun assisting the evacuation of citizens in a larger radius around the Fukushima nuclear plant. They are now encouraging people living within 19 miles to leave. The mandatory evacuation radius remains at 12 miles around the plant, but the new extended radius for assisted evacuations suggests the officials do not consider the situation at the plant to be on the verge of stabilizing.

An official said there is evidence that the reactor vessel housing Unit 3 is damaged. Unit 3 is the reactor that burns mox fuel, a mix of uranium and plutonium, so there are grave concerns that these two dangerous substances could be released to the environment.

Fortunately, the effects of iodine-131 leaked to the environment appears not to have done significant thyroid damage in the first round of tests conducted March 24 and announced March 25. The thyroid glands in 66 children were examined at the Kawamata Town Health Center (40-50 km from Fukushima Daiichi) and Kawamata Town Yamakiya Branch Office (30-40 km from Fukushima Daiichi NPP). According to a press release form the Nuclear and Industrial Safety Agency, the results indicate that the dose rate "of all the 66 children including 14 infants from 1 to 6 years old had no big difference from the level of background and was at the level of 'no problem' in the view of the Nuclear Safety Commission."

The three contracted workers who were admitted to hospital March 24 for radiation exposure will be released on Monday. Rethy Chem, human health director at the International Atomic Energy Agency (IAEA), told a news conference that this means they were probably not seriously harmed.

With power not yet back on at the plant, manual seawater injection is continuing into Units 1, 2, 3 and into the spent fuel pool of Unit 3. The spent fuel pool of Unit 4 is being sprayed with seawater. Workers are still attempting to restore the cooling systems in the reactors.

March 26 - 27:

Over the weekend, workers switched from pumping sea water through the reactor cooling lines to using freshwater, which is less corrosive and leaves less deposits. The temperatures in the reactor pressure vessels of Units 1 to 3 all stabilized. Unit 1 was the hottest at 144 degrees-C. The pressures in the three vessels also stabilized at or around atmospheric pressure. Units 5 and 6 stayed in a cold shutdown with approximately stable temperatures and pressures. (The reactor vessel in Unit 4 contained no fuel rods at the time of the earthquake.)

White smoke was seen emanating from the spent fuel pools at Units 3 and 4, possibly carrying with it radioactive materials. Workers continued spraying the spent fuel pools with seawater.

Technicians managed to get all six units hooked up to off-site power. The lights are on in several of the units' control rooms, but individual components still needed to be checked before the electric cooling system could be energized.

Gamma radiation dose-rates, measured in the Tokyo region at 8 locations, ranged from 0.08 to 0.15 microsievert per hour, which is within or slightly above the normal background according to the International Atomic Energy Agency (IAEA). At distances of 30 to 41 km from the Fukushima nuclear power plant, the dose-rates ranged from 0.9 to 17 microsievert per hour - higher than the normal background.

Radiation levels in the Pacific Ocean were also assessed at several locations. According to the IAEA, the contamination at these locations is influenced by aerial deposition of fallout as well as by the migration of contaminated seawater from the discharge points at the reactor. The measured radiation doses rates above the sea remain consistently low (between 0.04 and 0.1 microsievert per hour).

The state of the reactors themselves is much the same as on preceding days, as are efforts to restore electricity to the reactors. Before switching on full power, workers must remove water from the reactor turbine buildings. Unfortunately, in doing this, they discovered some bad news.

Radiation measuring 1,000 millisieverts per hour was detected in water in an overflow tunnel outside Unit 2's turbine building. (For comparison's sake, the maximum dose allowed for workers at the plant is 250 millisieverts per year). The tunnel leads to an opening just 180 feet from the sea, according to Hidehiko Nishiyama, deputy director-general for the Nuclear and Industrial Safety Agency. Contaminated water was also found at tunnels leading from the Unit 1 and 3 reactors, though with much lower levels of radiation.

The nuclear safety agency also reported that radioactive iodine 131 was detected March 27 at a concentration 1,150 times the maximum allowable level in a seawater sample taken about a mile north of the drainage outlets of Units 1 through 4. The amount of cesium 137 found in water 1,000 feet from plant was 20 times the normal level, the same level as readings taken a week ago.

No fishing has been allowed in this area since the earthquake, so, presumably, no contaminated food has entered the food chain via the sea.

Yukiya Amano, IAEA Director General, says that the situation at the Fukushima nuclear power plant remains very serious. Workers are focusing on removing water that had previously been sprayed on the containment vessels and spent fuel pools, and safely storing it. The reactor buildings must be dried out before electrical cooling systems can be powered back up. Because the water inside them has become contaminated by proximity to the nuclear fuel, it must be stored and slowly decontaminated rather than released to the environment.

Plutonium, one of the most dangerous radioactive substances, has been found in soil samples near the nuclear plant. According to the IAEA, "Traces of plutonium are not uncommon in soil because they were deposited worldwide during the atmospheric nuclear testing era. However, the isotopic composition of the plutonium found at Fukushima Daiichi suggests the material came from the reactor site, according to Tepco officials. Still, the quantity of plutonium found does not exceed background levels . tracked over the past 30 years." [Find out why plutonium is more dangerous than uranium]

Officials publically acknowledged for the first time that Reactor Units 1 through 4 at the Fukushima Daiichi nuclear power plant will have to be permanently scrapped. The multi-billion dollar facilities have sustained too much damage by earthquakes, explosions, and seawater corrosion to ever function again.

They cannot be abandoned yet, however. Workers are still manually cooling the fuel in the facilities via freshwater injection. They are also pumping contaminated water out of the reactors' turbine buildings and into condensed water storage tanks in order to let the turbine buildings try out before restoring electric cooling systems.

This article was provided by Life's Little Mysteries, a sister site to LiveScience. Follow Natalie Wolchover on Twitter @nattyover


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